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Il dio germanico Odino tendeva un buffet di doveri divini — guarigione, morte, poesia e conoscenza tra di loro — ma avrebbe potuto essere un immortale un po ‘ meno potente con un occhio solo senza i suoi aiutanti animali. Secondo i testi norreni, i corvi chiamati Pensiero e Mente sedevano sulle spalle del dio, partendo ogni mattina per spiare gli umani per lui.

I vecchi miti sugli animali intelligenti potrebbero essere stati più vicini alla verità di quanto la scienza sia stata per gran parte della sua storia. Fino a poco tempo fa, gli animali erano considerati macchine impensabili e gli esseri umani l’unica specie veramente intelligente. Ma aiutati da nuovi test che consentono agli animali di mostrare la loro intelligenza senza ostacoli dal preconcetto umano, gli scienziati hanno scoperto che potrebbero esserci più somiglianze tra intelligenza umana e animale che differenze. Per parafrasare un vecchio inno: Tutte le creature grandi e piccole, ci sembra di avere una parentela cognitiva con tutti loro.

Brainy Bees

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Angel Lau

Gli umani ammirano l’efficienza delle api, ma generalmente presumono che siano solo piccoli robot ben programmati. I ricercatori stanno ora scoprendo una serie di abilità cervellotiche precedentemente ritenute esclusive per gli animali più grandi. Nel laboratorio di ecologia sensoriale e comportamentale delle api della Queen Mary University di Londra, Lars Chittka e i suoi colleghi hanno scoperto che le api contano in modi semplici e riconoscono i volti. Più recentemente, il laboratorio di Chittka ha scoperto che le api possono essere addestrate, usando gocce di saccarosio come ricompensa o gocce di chinino come deterrente, per distinguere tra due diversi colori in modo più accurato e più rapido. Il laboratorio sta anche studiando come le api si copiano a vicenda. Chittka sta testando questo apprendimento sociale in laboratorio osservando come le api inesperte imparano i percorsi più veloci per le chiazze di fiori imitando i foraggiatori esperti.

Dolphin-speak

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Angela Lau

Chi ha la fortuna di aver visto una coppia di delfini che delimitano l’acqua sa quanto possono essere giocosi.

La psicologa comparativa dell’Hunter College Diana Reiss, che ha studiato il comportamento dei delfini dal 1980, ha scoperto che sono anche in grado di comunicare in modi sorprendentemente sofisticati. In un esperimento, ha installato una tastiera subacquea che funzionava come un distributore automatico. Ogni chiave aveva un simbolo diverso, emesso un fischio specifico quando spinto, e consegnato un ossequio — palle, cerchi o strofina.

I delfini impararono rapidamente le associazioni, ma ciò che veramente incuriosì Reiss fu il modo in cui imitarono i fischi dei tasti e persino combinarono i fischi mentre inventavano nuovi giochi che coinvolgevano sia i cerchi che le palle. Lo studio ha offerto il primo assaggio del processo di apprendimento vocale nei delfini.

Ora, Reiss vuole ottenere una migliore comprensione di come i singoli delfini incorporano fischi appena acquisiti nelle loro interazioni. ” Siamo separati da 95 milioni di anni di evoluzione e non abbiamo fatto molti progressi nella comprensione della loro comunicazione”, afferma Reiss.

Crafty Corvids

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Angela Lau

I Corvi, a quanto pare, non dimenticano mai una faccia dal becco. In natura, gli uccelli vivono in gruppi fino a quando non selezionano i compagni, quindi ogni coppia diverge in una vita solitaria e coniugale.

In laboratorio, i ricercatori imitano queste disposizioni sociali e mantengono le coppie in voliere separate. Ma i corvi ricordano i loro vecchi compagni della vita di gruppo e riconoscono le loro chiamate registrate, reagendo in un modo agli uccelli che erano loro amici e in un altro a quelli che non lo erano.

Jorg Massen e i suoi colleghi dell’Università di Vienna hanno condotto uno studio che ha esaminato la comprensione degli uccelli delle relazioni di terze parti. Volevano sapere se i corvi hanno una rappresentazione mentale del modo in cui gli altri dovrebbero agire. Sembra che lo facciano.

Lavorando con un gruppo di uccelli, la squadra di Massen ha suonato chiamate registrate di altri corvi che gli uccelli avevano osservato ma non avevano interagito con. Hanno scelto le chiamate che avrebbero deliberatamente sconvolto la gerarchia — ad esempio, suonando la chiamata sottomessa di un uccello n.2 dopo una chiamata di dominanza dal n. 3. Scoprirono che gli uccelli avevano poca pazienza per la ribellione, anche in gruppi diversi dai loro. “Rappresenta un turnover in classifica e reagiscono fortemente ad esso”, spiega Massen. “Se questi fossero i Soprani, sarebbe come se uno degli underbosses gridasse a Tony.”

Non sottovalutare i rettili

tartaruga
Angela Lau

Animali come scimpanzé e delfini sono famosi per la loro intelligenza. Ma nuove prove rivelano l’intelligenza nelle creature considerate primariamente stupide: i rettili.

“Se vogliamo capire l’evoluzione del cervello e dell’intelligenza, dobbiamo guardare attraverso la gamma delle specie”, dice Anna Wilkinson dell’Università di Lincoln nel Regno Unito. Quando addestrati a colpire un punto blu su un touch screen con i loro becchi, le sue tartarughe dai piedi rossi usato quello che hanno imparato in una situazione del mondo reale. Collocati in un’arena, si diressero verso una ciotola blu che assomigliava al punto sullo schermo.

Wilkinson dice che le tartarughe hanno eseguito il compito touch-screen meglio dei cani, forse perché devono badare a se stessi non appena sono nati. Il suo lavoro con tartarughe e lucertole sfida l’idea che le interazioni sociali, piuttosto che l’ambiente fisico, selezionino per l’intelligenza. ” Vedi una cognizione impressionante tra gli animali con una vita di gruppo complessa, ma non c’è stata molta esplorazione della cognizione in animali meno sociali”, dice Wilkinson. “Penso che le capacità cognitive dei rettili riceveranno molta più attenzione in futuro.”

Scimpanzé intelligenti

chimpscimpanzé
Angela Lau

Gli scienziati hanno conosciuto fin dai primi anni del 20 ° secolo che gli scimpanzé sono strateghi capaci: impileranno scatole per raggiungere un mucchio di banane penzolanti, per esempio.

Nel 2015, i ricercatori di Harvard Alexandra Rosati e Felix Warneken hanno deciso di vedere se i primati erano in grado di gestire qualcosa che si presume essere esclusivamente umano: cucinare. Cuciniamo così regolarmente che può sembrare un gioco da ragazzi, ma richiede una serie di abilità cognitive, tra cui l’autocontrollo, il ragionamento causale e la pianificazione. Al Centro di riabilitazione degli scimpanzé Tchimpounga nella Repubblica del Congo, Rosati e Warneken hanno offerto agli scimpanzé una scelta: Potevano mettere fette crude di cibo in un dispositivo che avrebbe restituito a loro crudo, o in un altro che avrebbe consegnato fette cotte.

La squadra non ha dato agli scimpanzé la possibilità di fare una vera cucina per timore che potessero imitare gli umani a cui avevano assistito alla cottura, o che si sarebbero bruciati. Gli scimpanzé, che favorivano il cibo cotto e spostavano persino fette crude dall’altro dispositivo al “forno”, mostravano di avere alcune delle abilità cognitive di base per cucinare, ma Rosati dice che è improbabile che inizino a raccogliere per i potlucks. “Devi essere in grado di sederti e condividere per far emergere un sistema di cottura simile a quello umano, e gli scimpanzé hanno un momento difficile.”

Se gli animali sono intelligenti, dove ci lascia?

cervello umano
Alena Hovorkova/

Sentire parlare dell’intelligenza degli animali rende alcune persone un po ‘ a disagio.

“La gente vuole essere speciale”, dice Jennifer Vonk, una psicologa comparativa dell’Università di Oakland nel Michigan che studia orsi, gatti e altri animali. “Ogni volta che un ricercatore scopre che l’uso di strumenti o la teoria della mente o la comunicazione simile al linguaggio non sono unici per gli esseri umani, qualcuno arriva con nuove categorie che alzano il livello.”Ma il primatologo Frans de Waal, un leader nel campo della cognizione animale, suggerisce che è ora di pulire le nostre menti dalla nozione aristotelica della scala naturae, che ha posto gli animali in una classifica gerarchica di complessità con gli esseri umani in cima.

” La cognizione animale è più simile a un cespuglio”, dice de Waal. “I corvidi si ramificano in una direzione, i delfini in un’altra, i primati, noi compresi, in un’altra. Non puoi metterli su una scala semplice, perché tutti gli animali sono molto intelligenti in quello che devono fare per sopravvivere.”

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