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Conosci quei parassiti che controllano il nostro cervello?

Se credi ai titoli dei giornali, il sessanta per cento di noi potrebbe essere infettato da un parassita che cambia il comportamento. Si dice che il toxoplasma, un parassita naturale dei gatti, causi rabbia, impulsività e persino malattie mentali. La maggior parte delle persone conosce solo il Toxoplasma come la ragione per cui le donne incinte non dovrebbero pulire la lettiera del gattino. Negli ultimi tempi, però, questo parassita ha raccolto una buona reputazione come un parassita zombie che controlla la mente. Una reputazione che potrebbe in effetti essere leggermente esagerata.

Siate certi che il fenomeno del controllo mentale esiste in natura; io stesso ho studiato un parassita che controlla la mente diverso, Dicrocoelium dendriticum nel corso del mio dottorato.Ciò che la maggior parte delle persone non si rende conto però è che gli scienziati statunitensi hanno poca idea di come esattamente questi parassiti dirottano i loro ospiti. Nella maggior parte dei casi i ricercatori devono determinare se il parassita sta effettivamente controllando volontariamente l’ospite valutando il valore evolutivo del tratto.

I casi più comuni di manipolazione si verificano quando un parassita deve essere mangiato dall’ospite successivo nel ciclo di vita. Nel caso dell’organismo che studio questo comporta il salto da una formica a un mammifero al pascolo. Poiché i cervi non tendono a cercare e mangiare formiche, il parassita dirotta una formica e la costringe a arrampicarsi e aggrapparsi alle piante;che i mammiferi al pascolo mangiano. Lì aspettano fino a quando qualcosa arriva e li divora insieme alla pianta su cui si trovano. Ancora più spettacolare è il fatto che il parassita accende e spegne il comportamento. Quando le temperature aumentano e le formiche aggrappate sono in pericolo di surriscaldamento il parassita rinuncia al controllo, ma non appena la temperatura si raffredda tornano subito indietro, a volte al fiore esatto che hanno lasciato.

Sembra un gioco da ragazzi che il parassita deve controllare le formiche, ma un attento esame del comportamento in questione deve essere intrapreso al posto di trovare i mezzi chimici o meccanici che può utilizzare. In primo luogo il parassita deve avere un motivo per manipolare l’ospite. Nell’esempio precedente questa sarebbe la necessità di passare da una formica a un grazer. Successivamente, qualsiasi comportamento modificato da un parassita dovrebbe agire per ottenere il risultato desiderato e verificarsi solo in individui infetti. Ancora guardando l’esempio del dicrocoelium possiamo vedere che il comportamento aggrappante mostrato solo dalle formiche infette aumenterà di fatto la loro esposizione ai mammiferi al pascolo. La storia della presunta manipolazione del comportamento dei toxoplasmi non soddisfa questi criteri.

La storia inizia con la relazione unica tra Toxoplasma e gatti. Il toxoplasma infetta tutti non solo i gatti ma tutto dalle lucertole agli esseri umani e tutti si infettano in uno dei tre modi: 1) entrare in contatto con la prole parassita nelle feci di gatto 2) mangiare carne infetta o 3) da quelli madre mentre nel grembo materno. A causa di un capriccio della biologia, però, è solo all’interno dei gatti che il Toxoplasma completa la riproduzione sessuale. Questo è il motivo per cui i gatti sono gli unici a gettare il Toxoplasma nella loro cacca e perché le donne incinte non dovrebbero avvicinarsi a detta cacca. È stato a lungo teorizzato che il Toxoplasma dovrebbe preferire essere nei gatti a causa dei benefici della riproduzione sessuale. Il sesso mescola il pool genico che avvantaggia una popolazione creando nuove combinazioni geniche che guidano l’evoluzione. Questo in teoria è il motivo per cui il Toxoplasma manipolerebbe un ospite per entrare nei gatti. Molti credevano di aver confermato questa teoria quando i roditori infetti hanno iniziato a mostrare alcuni comportamenti strani. Da allora una sfilza di studi, hanno sostenuto che il Toxoplasma influenza il comportamento, compresi gli studi notoriamente indagando gli esseri umani. Non è stato fino a quando un laboratorio australiano ha iniziato a scavare attraverso questi studi che qualcuno ha messo in discussione le affermazioni.

Il lavoro originale sui roditori ha dichiarato che gli ospiti infetti mostravano un movimento e un’ansia ridotti oltre a una notevole attrazione per l’odore di urina di gatto. Questo sembra sicuramente qualcosa che il parassita potrebbe indurre ad aumentare le probabilità che venga mangiato. A un esame più attento, tuttavia, i criteri necessari per concludere che il Toxoplasma si è evoluto nel tratto della manipolazione non sono pienamente soddisfatti. Molti studi non riportano effetti sul comportamento o cambiamenti nei comportamenti che non hanno alcuna incidenza sulle possibilità di essere mangiati da un gatto. Comportamenti come interazioni sociali o dominanza. Ciò mette in dubbio l’idea che il Toxoplasma abbia evoluto il tratto adattivo del controllo mentale. Piuttosto sembra che alcuni roditori con parassiti a volte facciano cose strane. Inoltre c’è un’altra specie di parassita, Eimeria veriformis, che provoca anche un’attrazione per l’urina di gatto nei topi, ma questo parassita muore se mangiato da un gatto che non offre alcun vantaggio alla manipolazione.

Che dire poi del presunto beneficio degli host di gatti? È davvero sufficiente che la selezione favorisca il tratto di controllo mentale? Ancora una volta, a un esame più attento forse no. Il profilo genetico delle popolazioni di Toxoplasma a livello globale sembra essere prevalentemente asessuata. C’è poca mescolanza genetica e solo tre lignaggi principali dominano in Europa e Nord America. Il che significa che il parassita sembra andare bene senza fare sesso nei gatti e viene trasmesso attraverso la catena alimentare o dalla madre alla prole. Toxoplasma certamente non ha avuto un problema invadendo molti ambienti compresi quelli con una netta mancanza di gatti. Le balene beluga nell’Artico sono infette e ora rappresentano un rischio per la salute degli Inuit che le mangiano. E anche le volpi sulle isole libere dai gatti al largo della costa della Norvegia ora portano il Toxoplasma.

Infine dobbiamo ora mettere in discussione le affermazioni audaci che il Toxoplasma provoca comportamenti aberranti negli esseri umani. Nel più grande studio fino ad oggi alla ricerca dei migliori cambiamenti comportamentali segnalati negli esseri umani, cose come impulsività, ansia, depressione e malattia mentale, non è stata trovata alcuna correlazione tra infezione e comportamento.

La capacità dei parassiti di manipolare gli ospiti è una delle aree più affascinanti della ricerca biologica. Come illustra la storia del Toxoplasma, è molto facile attribuire un potenziale capriccio nel comportamento a un parassita altamente specializzato che ottiene il controllo sul suo ospite. Non tutte le speranze sono perse però per la reputazione del manipolatore dei Toxoplasmi. Nuove ricerche sui potenziali meccanismi utilizzati per influenzare il comportamento potrebbero scoprire la pistola fumante che implica definitivamente il Toxoplasma. Tutto sebbene questa ricerca non stia ancora producendo titoli sui parassiti zombi, questa è esattamente la ricerca di cui il campo ha bisogno. E alla fine potrebbe produrre i migliori titoli di tutti. “Key to mind control found” o ” Gene zombie scoperto dai ricercatori parassiti.”Ora che dovrebbe spostare alcune riviste.

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