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Was wäre, wenn Altern nicht unvermeidlich wäre, sondern eine heilbare Krankheit?

Aber eine wachsende Zahl von Wissenschaftlern stellt unsere grundlegende Vorstellung vom Altern in Frage. Was wäre, wenn Sie Ihren Tod in Frage stellen könnten — oder ihn sogar ganz verhindern könnten? Was ist, wenn die Palette der Krankheiten, die uns im Alter treffen, Symptome und keine Ursachen sind? Was würde sich ändern, wenn wir das Altern selbst als Krankheit einstufen würden?David Sinclair, ein Genetiker an der Harvard Medical School, ist einer von denen, die an vorderster Front dieser Bewegung stehen. Die Medizin, so argumentiert er, sollte das Altern nicht als natürliche Folge des Älterwerdens betrachten, sondern als eine Bedingung an und für sich. Das Alter ist seiner Ansicht nach einfach eine Pathologie – und kann wie alle Pathologien erfolgreich behandelt werden. Wenn wir das Altern anders beschriften würden, würde es uns eine viel größere Fähigkeit geben, es an sich anzugehen, anstatt nur die Krankheiten zu behandeln, die es begleiten.

„Viele der schwersten Krankheiten sind heute eine Funktion des Alterns. Daher sollte die Identifizierung der molekularen Mechanismen und Behandlungen des Alterns eine dringende Priorität sein „, sagt er. „Wenn wir das Altern nicht an der Wurzel angehen, werden wir unseren linearen, aufwärts gerichteten Fortschritt in Richtung einer immer längeren Lebensspanne nicht fortsetzen.“

Es ist eine subtile Verschiebung, aber eine mit großen Auswirkungen. Wie Krankheiten von Gruppen des öffentlichen Gesundheitswesens wie der Weltgesundheitsorganisation (WHO) klassifiziert und betrachtet werden, hilft dabei, Prioritäten für Regierungen und diejenigen zu setzen, die die Mittel kontrollieren. Regulierungsbehörden, einschließlich der US-amerikanischen Food and Drug Administration (FDA), haben strenge Regeln, die bestimmen, unter welchen Bedingungen ein Medikament zugelassen werden kann und unter welchen Bedingungen es verschrieben und verkauft werden kann. Altern steht heute nicht auf der Liste. Sinclair sagt, dass es sein sollte, weil sonst die massiven Investitionen, die benötigt werden, um Wege zu finden, es abzuwehren, nicht erscheinen werden. „Die Arbeit an der Entwicklung von Medikamenten, die potenziell die meisten schweren Krankheiten verhindern und behandeln könnten, geht viel langsamer voran, als es sein sollte, weil wir das Altern nicht als medizinisches Problem erkennen“, sagt er. „Wenn Altern ein behandelbarer Zustand wäre, würde das Geld in Forschung, Innovation und Medikamentenentwicklung fließen. Welches Pharma- oder Biotech-Unternehmen könnte das Altern als Bedingung verfolgen, wenn es nicht existiert?“ Es sollte, sagt er, der „größte Markt von allen sein. Das ist genau das, was einige Leute beunruhigt, die glauben, dass ein Goldrausch in „Anti-Aging“ -Medikamente die falschen Prioritäten für die Gesellschaft setzen wird. Es „verwandelt eine wissenschaftliche Diskussion in eine kommerzielle oder politische Diskussion“, sagt Eline Slagboom, eine molekulare Epidemiologin, die am Leiden University Medical Center in den Niederlanden über das Altern arbeitet. Das Alter als nur eine behandelbare Krankheit zu betrachten, verschiebt den Schwerpunkt weg von einem gesunden Leben, sagt sie. Stattdessen argumentiert sie, dass politische Entscheidungsträger und Mediziner mehr tun müssen, um chronischen Krankheiten im Alter vorzubeugen, indem sie Menschen ermutigen, einen gesünderen Lebensstil anzunehmen, während sie noch jung oder im mittleren Alter sind. Ansonsten lautet die Botschaft: „Wir können mit niemandem etwas anfangen, bis sie eine Schwelle erreichen, an der sie krank werden oder schnell altern, und dann geben wir ihnen Medikamente.“Ein weiterer häufiger Einwand gegen die Hypothese des Alterns als Krankheit ist, dass die Kennzeichnung alter Menschen als krank zu dem Stigma beiträgt, dem sie bereits ausgesetzt sind. „Ageism ist der größte Ism, den wir heute auf der Welt haben“, sagt Nir Barzilai, Direktor des Institute for Aging Research am Albert Einstein College of Medicine in New York. „Die alternde Gemeinschaft wird angegriffen. Menschen werden von der Arbeit entlassen, weil sie alt sind. Alte Menschen bekommen keine Arbeit. Zu den Menschen mit so vielen Problemen zu gehen und ihnen jetzt zu sagen: ‚Du bist krank, du hast eine Krankheit‘? Dies ist eine No-Win-Situation für die Menschen, denen wir helfen wollen.“

Nicht jeder stimmt zu, dass es ein Stigma sein muss. „Ich bin eindeutig dafür, das Altern als Krankheit zu bezeichnen“, sagt Sven Bulterijs, Mitbegründer der Healthy Life Extension Society, einer gemeinnützigen Organisation in Brüssel, die das Altern als „universelle menschliche Tragödie“ mit einer Ursache betrachtet, die gefunden und angegangen werden kann, um Menschen länger leben zu lassen. „Wir sagen nicht für Krebspatienten, dass es beleidigend ist, es eine Krankheit zu nennen. Ungeachtet Sinclairs Kommentar über den „linearen, aufwärts gerichteten Fortschritt“ bleibt die Frage, wie lange Menschen leben könnten, erbittert umstritten. Die zugrundeliegende, grundlegende Frage: Müssen wir überhaupt sterben? Wenn wir einen Weg finden würden, das Altern als Krankheit zu behandeln und zu besiegen, würden wir dann Jahrhunderte oder sogar Jahrtausende leben? Oder gibt es ein ultimatives Limit?

Die Natur legt nahe, dass endloses Leben nicht unvorstellbar ist. Am bekanntesten sind vielleicht die Borstenkiefern Nordamerikas, die als biologisch unsterblich gelten. Sie können sterben – von einer Axt zerhackt oder von einem Blitz getroffen — aber ungestört bleiben, Sie fallen normalerweise nicht einfach um, weil sie alt werden. Einige werden als 5.000 Jahre jung angesehen; Das Alter verdorrt sie buchstäblich nicht. Ihr Geheimnis bleibt ein Rätsel. Andere Arten scheinen auch Anzeichen biologischer Unsterblichkeit zu zeigen, einschließlich einiger Meerestiere.

Solche Beobachtungen haben viele zu der Behauptung veranlasst, dass die Lebensdauer mit den richtigen Interventionen dramatisch verlängert werden kann. Aber im Jahr 2016 argumentierte eine hochkarätige Studie, die in Nature veröffentlicht wurde, dass das menschliche Leben eine harte Grenze von etwa 115 Jahren hat. Diese Schätzung basiert auf globalen demografischen Daten, die zeigen, dass die Verbesserung des Überlebens mit dem Alter nach 100 tendenziell abnimmt und dass der Rekord für die menschliche Langlebigkeit seit den 1990er Jahren nicht gestiegen ist. Andere Forscher haben die Art und Weise bestritten, wie die Analyse durchgeführt wurde.

Barzilai sagt, dass Anstrengungen zur Bekämpfung des Alterns unabhängig davon erforderlich sind. „Wir können darüber streiten, ob es 115 oder 122 oder 110 Jahre sind“, sagt er. „Jetzt sterben wir vor dem Alter von 80 Jahren, also haben wir 35 Jahre, die wir jetzt nicht realisieren. Fangen wir also an, diese Jahre zu realisieren, bevor wir über Unsterblichkeit oder irgendwo dazwischen sprechen.“Unabhängig davon, ob sie an die Krankheitshypothese oder die maximale Lebensdauer glauben oder nicht, sind sich die meisten Experten einig, dass sich etwas an der Art und Weise ändern muss, wie wir mit dem Altern umgehen. „Wenn wir nichts gegen die dramatische Zunahme älterer Menschen unternehmen und Wege finden, sie gesund und funktionell zu halten, haben wir ein großes Problem mit der Lebensqualität und ein großes wirtschaftliches Problem“, sagt Brian Kennedy, Direktor des Singapore Centre for Healthy Ageing und Professor für Biochemie und Physiologie an der National University of Singapore. „Wir müssen rausgehen und Wege finden, das Altern zu verlangsamen. Die alternde Bevölkerung ist der „Klimawandel des Gesundheitswesens“, sagt Kennedy. Es ist eine angemessene Metapher. Wie bei der globalen Erwärmung beruhen viele der Lösungen darauf, das Verhalten der Menschen zu ändern — zum Beispiel Änderungen der Ernährung und des Lebensstils. Aber wie bei der globalen Erwärmung scheint ein Großteil der Welt stattdessen auf eine technologische Lösung zu hoffen. Vielleicht geht es in Zukunft nicht nur um Geoengineering, sondern auch um Gero-Engineering.Eine Sache, die den wachsenden Forderungen nach einer Neueinstufung des Alterns als Krankheit zugrunde liegen könnte, ist eine Verschiebung der sozialen Einstellungen. Morten Hillgaard Bülow, Medizinhistoriker an der Universität Kopenhagen, sagt, dass sich die Dinge in den 1980er Jahren zu ändern begannen, als sich die Idee des „erfolgreichen Alterns“ durchsetzte. Beginnend mit Studien, die von der MacArthur Foundation in den Vereinigten Staaten organisiert und finanziert wurden, begannen alternde Experten gegen Galens jahrhundertealte stoische Akzeptanz des Niedergangs zu argumentieren, und sagten, Wissenschaftler sollten Wege finden, um einzugreifen. Die US-Regierung, die sich der gesundheitlichen Auswirkungen einer alternden Bevölkerung bewusst ist, stimmte zu. Gleichzeitig führten Fortschritte in der Molekularbiologie zu neuer Aufmerksamkeit von Forschern. All das ließ Geld in die Forschung fließen, was Altern ist und was es verursacht.

In den Niederlanden versucht Slagboom, Tests zu entwickeln, um festzustellen, wer normal altert und wer einen Körper hat, der älter als seine Jahre ist. Sie sieht Anti-Aging-Medizin als letzten Ausweg, sagt aber, dass das Verständnis des biologischen Alters einer Person helfen kann, altersbedingte Erkrankungen zu behandeln. Nehmen wir zum Beispiel einen 70-jährigen Mann mit leicht erhöhtem Blutdruck. Wenn er das Kreislaufsystem eines 80-Jährigen hat, könnte der erhöhte Druck dazu beitragen, dass Blut sein Gehirn erreicht. Aber wenn er den Körper eines 60-Jährigen hat, muss er wahrscheinlich behandelt werden. Biomarker, die das biologische Alter identifizieren können, sind ein beliebtes Werkzeug in der Alternsforschung, sagt Vadim Gladyshev vom Brigham and Women’s Hospital in Boston. Er charakterisiert das Altern als die Anhäufung schädlicher Veränderungen im ganzen Körper, von Verschiebungen in den Populationen von Bakterien, die in unserem Darm leben, bis hin zu Unterschieden im Grad der chemischen Vernarbung unserer DNA, bekannt als Methylierung. Dies sind biologische Maßnahmen, die verfolgt werden können, sodass sie auch zur Überwachung der Wirksamkeit von Anti-Aging-Medikamenten verwendet werden können. „Sobald wir das Fortschreiten des Alterns messen und quantifizieren können, erhalten wir ein Instrument zur Bewertung von Langlebigkeitsinterventionen“, sagt er.

Zwei Jahrzehnte später werden die Ergebnisse dieser Forschung sichtbar. Studien an Mäusen, Würmern und anderen Modellorganismen haben gezeigt, was in alternden Zellen vor sich geht, und verschiedene Möglichkeiten gefunden, das Leben zu verlängern — manchmal auf außergewöhnliche Längen.

Abteilung für seltene und Manuskriptsammlungen, Cornell University Library (McCay); Wellcome Images, eine Website des Wellcome Trust (Medawar); Riemenschneider (Embryo); Science History Institute (Blackburn); Hannah Davis (Fruchtfliege); Dominik1232 / Wikimedia Commons (Nematode); Aubina / Wikimedia Commons (Osterinsel)

Die meisten Forscher haben bescheidenere Ziele, mit einem Fokus auf die Verbesserung dessen, was sie „Gesundheitsspanne“ nennen — wie lange Menschen unabhängig und funktionsfähig bleiben. Und sie sagen, sie machen Fortschritte, mit einer Handvoll möglicher Pillen in der Pipeline.

Eine vielversprechende Behandlung ist Metformin. Es ist ein häufiges Diabetes-Medikament, das es seit vielen Jahren gibt, aber Tierstudien deuten darauf hin, dass es auch vor Gebrechlichkeit, Alzheimer und Krebs schützen könnte. Es gesunden Menschen zu geben, könnte helfen, das Altern zu verzögern, aber ohne offizielle Anleitung zögern Ärzte, es auf diese Weise zu verschreiben.Eine Gruppe von Forschern, darunter Barzilai vom Einstein College, versucht das zu ändern. Barzilai leitet eine Humanstudie namens TAME (Targeting Aging with Metformin), die plant, das Medikament Menschen im Alter von 65 bis 80 Jahren zu verabreichen, um zu sehen, ob es Probleme wie Krebs, Demenz, Schlaganfall und Herzinfarkt verzögert. Obwohl die Studie gekämpft hat, um die Finanzierung zu erhöhen – zum Teil, weil Metformin ein Generikum ist, das potenzielle Gewinne für Pharmaunternehmen reduziert – Barzilai sagt, dass er und seine Kollegen jetzt bereit sind, Patienten zu rekrutieren und später in diesem Jahr zu beginnen.

Metformin gehört zu einer breiteren Klasse von Arzneimitteln, die als mTOR-Inhibitoren bezeichnet werden. Diese stören ein Zellprotein, das an Teilung und Wachstum beteiligt ist. Indem sie die Aktivität des Proteins verringern, glauben Wissenschaftler, dass sie die bekannten Vorteile von kalorienreduzierten Diäten nachahmen können. Diese Diäten können Tiere länger leben lassen; Es wird angenommen, dass der Körper auf den Mangel an Nahrung reagieren kann, indem er Schutzmaßnahmen ergreift. Vorläufige Tests am Menschen deuten darauf hin, dass die Medikamente das Immunsystem älterer Menschen stärken und sie daran hindern können, infektiöse Käfer zu fangen.

Andere Forscher untersuchen, warum Organe mit zunehmendem Alter ihrer Zellen zu packen beginnen, ein Prozess, der als Seneszenz bezeichnet wird. Zu den führenden Kandidaten für das Targeting und die Entfernung dieser altersschwachen Zellen aus ansonsten gesunden Geweben gehört eine Klasse von Verbindungen, die als Senolytika bezeichnet werden. Diese ermutigen die gealterten Zellen, sich selektiv selbst zu zerstören, damit das Immunsystem sie reinigen kann. Studien haben gezeigt, dass ältere Mäuse mit diesen Medikamenten langsamer altern. Beim Menschen werden seneszente Zellen für Krankheiten verantwortlich gemacht, die von Atherosklerose und Katarakten bis hin zu Parkinson und Osteoarthritis reichen. Kleine Versuche am Menschen mit Senolytika sind im Gange, obwohl sie offiziell nicht auf das Altern selbst abzielen, sondern auf die anerkannten Krankheiten Osteoarthritis und eine Lungenerkrankung namens idiopathische Lungenfibrose. Die Forschung an diesen Medikamenten hat eine Schlüsselfrage zum Altern aufgezeigt: Gibt es einen gemeinsamen Mechanismus, durch den sich verschiedene Gewebe verändern und abnehmen? Wenn ja, könnten wir Medikamente finden, die auf diesen Mechanismus abzielen, anstatt das zu spielen, was David Sinclair von Harvard als „Whack-a-Mole“ -Medizin bezeichnet und einzelne Krankheiten behandelt, sobald sie auftreten? Er glaubt, dass es das gibt, und dass er einen atemberaubenden neuen Weg gefunden hat, die alternde Uhr zurückzuspulen.

In unveröffentlichten Arbeiten, die in seinem kommenden Buch Lifespan beschrieben werden, sagt er, dass der Schlüssel zur Arbeit seines Labors auf diesem Gebiet die Epigenetik ist. Dieses sich schnell bewegende Feld konzentriert sich darauf, wie Änderungen an der Art und Weise, wie Gene exprimiert werden, und nicht Mutationen an der DNA selbst physiologische Veränderungen wie Krankheiten hervorrufen können. Einige der körpereigenen epigenetischen Mechanismen arbeiten, um ihre Zellen zu schützen, Reparatur von Schäden an der DNA, zum Beispiel; aber sie werden weniger effektiv mit dem Alter. Sinclair behauptet, Gentherapie verwendet zu haben, um diese Mechanismen bei Mäusen effektiv aufzuladen, und er sagt, er könne „beschädigte Sehnervenzellen wieder jung machen“, um älteren blinden Tieren das Sehvermögen wiederherzustellen.

Wir waren schon mal hier. Viele Wissenschaftler dachten, sie hätten in Tierversuchen einen Jungbrunnen gefunden, nur um die Ergebnisse austrocknen zu lassen, als sie sich den Menschen zuwandten. Aber Sinclair ist überzeugt, dass er etwas vorhat. Er sagt, er werde die Ergebnisse bald in einer wissenschaftlichen Zeitschrift veröffentlichen, die andere Forscher untersuchen können.Da Altern offiziell keine Krankheit ist, existiert die meiste Forschung zu diesen Medikamenten in einer Grauzone: Sie bekämpfen das Altern nicht offiziell oder können es nicht. Zum Beispiel zielt Barzilais Metformin-Projekt, das derzeit einer klinischen Studie für ein Medikament, das auf das Altern abzielt, am nächsten kommt, darauf ab, Krankheiten zu verhindern, die mit dem Altern verbunden sind, und nicht mit dem Altern selbst, ebenso wie die Studien zu Senolytika. „Und eine der Nebenwirkungen ist, dass Sie länger leben könnten“, sagt er.

Barzilai wird nicht so weit gehen zu sagen, dass Altern als Krankheit neu klassifiziert werden sollte, aber er sagt, dass Entdeckungen schneller passieren könnten, wenn es so wäre. Studien wie TAME müssen den Menschen ein Medikament geben und dann Jahre und Jahre warten, um zu sehen, ob es einige von ihnen daran hindert, eine altersbedingte Krankheit zu entwickeln. Und weil dieser Effekt wahrscheinlich relativ gering ist, braucht es eine große Anzahl von Menschen, um etwas zu beweisen. Wenn Altern stattdessen als Krankheit betrachtet würde, könnten sich Studien auf etwas konzentrieren, das schneller und billiger zu beweisen ist — zum Beispiel, ob das Medikament das Fortschreiten von einem Stadium des Alterns zum anderen verlangsamt.Die Healthy Life Extension Society ist Teil einer Gruppe, die im vergangenen Jahr die WHO gebeten hat, das Altern in die neueste Revision ihrer offiziellen Internationalen Klassifikation der Krankheiten, ICD-11, aufzunehmen. Die WHO lehnte ab, listete jedoch „alterungsbedingt“ als Erweiterungscode auf, der auf eine Krankheit angewendet werden kann, um anzuzeigen, dass das Alter das Risiko erhöht, sie zu bekommen. Um zu versuchen, die Erforschung von Behandlungen, die auf das Altern abzielen, auf eine wissenschaftlichere Grundlage zu stellen, bereitet sich eine andere Gruppe von Wissenschaftlern darauf vor, das Problem mit der WHO zu überdenken. Koordiniert von Stuart Calimport, einem ehemaligen Berater der SENS Research Foundation in Kalifornien, die die Erforschung des Alterns fördert, schlägt der detaillierte Vorschlag — von dem eine Kopie von MIT Technology Review gesehen wurde — vor, dass jedes Gewebe, Organ und jede Drüse im Körper bewertet werden sollte — sagen wir, von 1 bis 5 — wie anfällig es für das Altern ist. Dieser sogenannte Staging-Prozess hat bereits zur Entwicklung von Krebsbehandlungen beigetragen. Theoretisch könnten Medikamente zugelassen werden, wenn gezeigt wird, dass sie die Alterung von Zellen in einer Körperregion stoppen oder verzögern.

Die Reklassifizierung des Alterns als Krankheit könnte einen weiteren großen Vorteil haben. David Gems, Professor für Biologie des Alterns am University College London, sagt, es würde eine Möglichkeit bieten, gegen Quacksalber-Anti-Aging-Produkte vorzugehen. „Das würde ältere Menschen im Wesentlichen vor dem wirbelnden Sumpf der Ausbeutung des Anti-Aging-Geschäfts schützen. Sie sind in der Lage, alle möglichen Ansprüche geltend zu machen, weil es sich rechtlich nicht um eine Krankheit handelt „, sagt er. Im Februar zum Beispiel war die FDA gezwungen, die Verbraucher zu warnen, dass Injektionen von Blut von jüngeren Menschen — ein Verfahren, das Tausende von Dollar kostet und auf der ganzen Welt immer beliebter wird — keinen nachgewiesenen klinischen Nutzen hatten. Aber es konnte die Injektionen nicht direkt verbieten. Indem sie sie als Anti-Aging-Behandlung bezeichnen, entgehen Unternehmen der strengen Aufsicht über Medikamente, die behaupten, auf eine bestimmte Krankheit abzuzielen.

Wie die Zyklopen hat Singapur einen Einblick in das bekommen, was kommen wird — und die Beamten dort mögen nicht, was sie sehen. Der Inselstaat steht an vorderster Front der grauen Welle. Wenn sich die aktuellen Trends fortsetzen, werden bis 2030 nur noch zwei Personen pro Rentner dort arbeiten (im Vergleich dazu werden in den USA drei Personen pro Einwohner über 65 Jahre beschäftigt sein). Das Land versucht also, das Drehbuch zu ändern, um ein glücklicheres und gesünderes Ende zu finden.

Mit Hilfe von freiwilligen Probanden bereitet Kennedy von Singapurs Zentrum für gesundes Altern die ersten weitreichenden Tests von Alternsbehandlungen am Menschen vor. Kennedy sagt, er zielt darauf ab, 10 bis 15 mögliche Interventionen zu testen — er wird vorerst nicht sagen, welche — in kleinen Gruppen von Menschen in ihren 50ern: „Ich denke vielleicht drei oder vier Medikamente und ein paar Ergänzungen, und dann vergleichen Sie diese mit Änderungen des Lebensstils.“

Die Regierung von Singapur hat Strategien zur Bewältigung der alternden Bevölkerung priorisiert und will daher ein „Testbed“ für solche menschlichen Experimente schaffen. „Wir haben große Fortschritte bei Tieren gemacht“, fügt er hinzu, „aber wir müssen anfangen, diese Tests bei Menschen durchzuführen.”

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