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El dios germánico Odín tendía una mezcla heterogénea de deberes divinos — curación, muerte, poesía y conocimiento entre ellos—, pero podría haber sido un inmortal tuerto algo menos poderoso sin sus ayudantes de animales. Según textos nórdicos, los cuervos llamados Pensamiento y Mente se sentaban sobre los hombros del dios, saliendo cada mañana para espiar a los humanos para él.

Los viejos mitos sobre los animales inteligentes pueden haber estado más cerca de la verdad de lo que lo ha estado la ciencia durante gran parte de su historia. Hasta hace poco, se consideraba que los animales eran máquinas irreflexivas y que los humanos eran la única especie verdaderamente inteligente. Pero con la ayuda de nuevas pruebas que permiten a los animales mostrar su inteligencia sin ser perturbada por la preconcepción humana, los científicos han descubierto que puede haber más similitudes entre la inteligencia humana y animal que diferencias. Parafraseando un viejo himno: Todas las criaturas grandes y pequeñas, parecemos tener un parentesco cognitivo con todas ellas.

Abejas inteligentes

Abejas
Angel Lau

Los humanos admiramos la eficiencia de las abejas, pero generalmente asumimos que son robots pequeños y bien programados. Los investigadores ahora están descubriendo una gama de habilidades inteligentes que antes se creían exclusivas de animales más grandes. En el Laboratorio de Ecología Sensorial y Conductual de Abejas de la Universidad Queen Mary de Londres, Lars Chittka y sus colegas descubrieron que las abejas cuentan de manera sencilla y reconocen caras. Más recientemente, el laboratorio Chittka ha descubierto que las abejas pueden ser entrenadas, usando gotas de sacarosa como recompensa o gotas de quinina como elemento disuasorio, para distinguir entre dos colores diferentes de manera más precisa y rápida. El laboratorio también está estudiando cómo las abejas se copian entre sí. Chittka está probando este aprendizaje social en el laboratorio al observar cómo las abejas inexpertas aprenden las rutas más rápidas a los parches de flores imitando a los forrajeros experimentados.

Dolphin-hablar

dolphin
Angela Lau

Aquellos afortunados que han visto un par de delfines de delimitación a través del agua de saber cómo lúdico que puede ser.Diana Reiss, psicóloga comparativa de Hunter College, que ha estudiado el comportamiento de los delfines desde la década de 1980, descubrió que también son capaces de comunicarse de formas sorprendentemente sofisticadas. En un experimento, instaló un teclado submarino que funcionaba como una máquina expendedora. Cada tecla tenía un símbolo diferente, emitía un silbido específico cuando se presionaba y entregaba una golosina: bolas, aros o frotamientos.

Los delfines aprendieron rápidamente las asociaciones, pero lo que realmente intrigó a Reiss fue cómo imitaron los silbatos de las teclas e incluso combinaron los silbatos mientras inventaban nuevos juegos con aros y pelotas. El estudio ofreció la primera visión del proceso de aprendizaje vocal en delfines.

Ahora, Reiss quiere obtener una mejor comprensión de cómo los delfines individuales integran los silbidos recién adquiridos en sus interacciones. «Estamos separados por 95 millones de años de evolución, y no hemos avanzado mucho en la comprensión de su comunicación», dice Reiss.

Astuto Corvids

corvids
Angela Lau

los Cuervos, parece, nunca olvidará el pico de la cara. En la naturaleza, las aves viven en grupos hasta que seleccionan parejas, luego cada pareja diverge en una vida conyugal solitaria.

En el laboratorio, los investigadores imitan estos arreglos sociales y mantienen parejas en aviarios separados. Pero los cuervos recuerdan a sus antiguos compañeros de la vida grupal y reconocen sus llamadas grabadas, reaccionando de una manera a los pájaros que eran sus amigos y de otra a los que no lo eran.

Jorg Massen y sus colegas de la Universidad de Viena llevaron a cabo un estudio que analizó la comprensión de las aves de las relaciones con terceros. Querían saber si los cuervos tienen una representación mental de la forma en que los demás deben actuar. Parece que sí.

Trabajando con un grupo de aves, el equipo de Massen tocó llamadas grabadas de otros cuervos que las aves habían observado pero con los que no habían interactuado. Eligieron llamadas que alterarían deliberadamente a la jerarquía, por ejemplo, tocando la llamada sumisa de un pájaro Número 2 después de una llamada dominante del Número 3. Descubrieron que los pájaros tenían poca paciencia para la rebeldía, incluso en grupos que no fueran los suyos. «Representa un cambio de rango, y reaccionan fuertemente a él», explica Massen. «Si estos fueran Los Soprano, sería como si uno de los jefes inferiores estuviera gritando a Tony.»

No subestimes a los reptiles

tortuga
Angela Lau

Animales como chimpancés y delfines son famosos por su inteligencia. Pero nueva evidencia revela inteligencia en criaturas consideradas primariamente mudas: los reptiles.

«Si vamos a entender la evolución del cerebro y de la inteligencia, tenemos que mirar a través de la gama de especies», dice Anna Wilkinson de la Universidad de Lincoln en el Reino Unido. Cuando se entrenó para golpear un punto azul en una pantalla táctil con sus picos, sus tortugas de patas rojas usaron lo que aprendieron en una situación del mundo real. Colocados en una arena, se dirigieron directamente a un tazón azul que se parecía al punto en la pantalla.

Wilkinson dice que las tortugas realizaron la tarea de la pantalla táctil mejor que los perros, tal vez porque deben valerse por sí mismas tan pronto como eclosionan. Su trabajo con tortugas y lagartos desafía la idea de que las interacciones sociales, en lugar del entorno físico, seleccionan la inteligencia. «Se ve una cognición impresionante entre los animales con una vida grupal compleja, pero no ha habido mucha exploración de la cognición en animales menos sociales», dice Wilkinson. «Creo que las habilidades cognitivas de los reptiles recibirán mucha más atención en el futuro.»

Chimpancés inteligentes

chimpancé
Angela Lau

Los científicos han sabido desde principios del siglo XX que los chimpancés son estrategas capaces, apilan cajas para llegar a un montón de plátanos colgantes, por ejemplo.

En 2015, los investigadores de Harvard Alexandra Rosati y Felix Warneken decidieron ver si los primates eran capaces de manejar algo que se suponía que era exclusivamente humano: cocinar. Cocinamos tan rutinariamente que puede parecer una obviedad, pero requiere una serie de habilidades cognitivas, incluido el autocontrol, el razonamiento causal y la planificación. En el Centro de Rehabilitación de Chimpancés Tchimpounga en la República del Congo, Rosati y Warneken ofrecieron a los chimpancés una opción: Podían colocar rebanadas de comida cruda en un dispositivo que se las devolviera sin cocer, o en otro que les entregara rebanadas cocidas.

El equipo no les dio a los chimpancés la oportunidad de cocinar de verdad por la preocupación de que pudieran imitar a los humanos que habían presenciado cocinar, o que se quemaran a sí mismos. Los chimpancés, que favorecían la comida cocinada e incluso movían rebanadas crudas del otro dispositivo al «horno», mostraron que tenían algunas de las habilidades cognitivas básicas para cocinar, pero Rosati dice que es poco probable que comiencen a reunirse para las comidas comunes. «Tienes que ser capaz de sentarte y compartir para que surja un sistema de cocina similar al humano, y los chimpancés tienen dificultades con eso.»

Si Los Animales Son Inteligentes, ¿Dónde Nos Deja Eso?

cerebro humano
Alena Hovorkova/

la Audiencia acerca de la inteligencia de los animales hace que algunas personas un poco incómodo.

» La gente quiere ser especial», dice Jennifer Vonk, psicóloga comparativa de la Universidad de Oakland en Michigan que estudia osos, gatos y otros animales. «Cada vez que un investigador descubre que el uso de herramientas, la teoría de la mente o la comunicación similar al lenguaje no son exclusivos de los seres humanos, a alguien se le ocurren nuevas categorías que elevan el listón.»Pero el primatólogo Frans de Waal, un líder en el campo de la cognición animal, sugiere que es hora de que limpiemos nuestras mentes de la noción aristotélica de la scala naturae, que colocó a los animales en una clasificación jerárquica de complejidad con los humanos en la parte superior.

«La cognición animal es más como un arbusto», dice de Waal. «Los córvidos se ramifican en una dirección, los delfines en otra, los primates, incluidos nosotros, en otra. No puedes ponerlos en una escala simple, porque todos los animales son muy inteligentes en lo que necesitan hacer para sobrevivir.”

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