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¿Por qué Estados Unidos no usa el sistema métrico?

La forma en que la gente mide las cosas puede parecer bastante sosa a medida que avanzan los temas, pero detrás de la insistencia de Estados Unidos de seguir bebiendo café en onzas y bombeando gas en galones se encuentra una historia con una fuerte dosis de patriotismo, estabilidad política y una desconfianza histórica hacia los franceses.

«La paradoja es que la forma en que elegimos medir las cosas es banal y aburrida, pero también es súper importante porque estructura la forma en que vivimos e interactuamos entre nosotros», dijo Ken Alder, profesor de historia en la Universidad Northwestern en Illinois, quien escribió «La medida de todas las cosas: La Odisea de Siete Años y el Error Oculto Que Transformaron el Mundo» (Free Press, 2003). «No se puede hacer comparaciones o tener una economía sin establecer estándares, y la gente ha luchado amargamente por estándares porque realmente es una lucha sobre cómo funciona la economía.»

En la década de 1790, el gobierno de París pidió a la Academia Francesa de Ciencias que elaborara un nuevo sistema lógico de medición. La academia decidió que el nuevo sistema debía basarse en algo que pudieran cuantificar físicamente en la naturaleza, para que pudiera resistir la prueba del tiempo. Por lo tanto, decidieron que un metro debería ser una 10 millonésima parte de un cuadrante de la circunferencia de la Tierra, es decir, la línea que va desde el Polo Norte hasta el ecuador, una regla que llevó a los inicios del sistema métrico.

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El sistema métrico es posiblemente una forma más fácil de estandarizar las mediciones que el sistema que usa Estados Unidos. Todo en el sistema métrico se divide en decimales (hay 10 milímetros en un centímetro, 1.000 gramos en un kilogramo, etc.); la mayor parte del resto del mundo lo usa; y también tiene sentido, por ejemplo, el agua se congela a cero grados Celsius (en lugar de los 32 grados Fahrenheit aleatorios) y hierve a 100 ° C (en lugar de 212 ° F).

Entonces, ¿por qué Estados Unidos no se ha movido un centímetro? ¿Por qué los estadounidenses continúan usando unidades de yardas, millas y pintas? La U.El sistema S. customary se ha transformado y evolucionado de una mezcolanza de varios sistemas que datan de la Inglaterra medieval. En 1790, George Washington señaló la necesidad de cierta uniformidad en la moneda y las medidas. El dinero fue diezmado con éxito, pero hasta ahí llegó. En realidad, Estados Unidos trató de hacer el cambio un par de veces, pero nunca logró seguir adelante; el sistema británico estaba demasiado arraigado en la industria estadounidense, así como en la psique nacional.

Incluso tomó varios esfuerzos de varios grupos en Francia antes de que el sistema métrico llegara a existir. No fue hasta el caos que siguió a la Revolución Francesa de 1789 que se hizo posible. «Antes de eso, las medidas no solo diferían de un país a otro, sino de una ciudad a otra», dijo Alder a Live Science. De hecho, se cree que antes del sistema métrico, había más de 250.000 unidades de medida diferentes en Francia. La estandarización de las medidas era importante para las personas que viajaban. «Los sistemas locales atornillan a los comerciantes y comerciantes, mientras que el sistema métrico les permitía saber lo que estaban obteniendo. Pero los lugareños se resistieron porque les gustaba lo que sabían», dijo Alder.

Vale la pena señalar que las mediciones antiguas funcionaban bien para los locales franceses porque estas métricas estaban vinculadas a sistemas de conteo físico. Por ejemplo, el tamaño de un campo puede medirse con el ‘journée’ (que significa ‘día’ en francés), que denota el número de días que tardó en cosechar su cosecha. Otras veces, la tierra se medía en «boisseaux» (o «fanegas»), para cuantificar cuánta semilla de grano se necesitaba para sembrar la tierra. «Los viejos sistemas tenían sentido, no solo estaban totalmente locos», dijo Alder.

Pero cuando llegó la revolución y Luis XVI sucumbió a la guillotina, los que lo reemplazaron formaban parte del movimiento de la Ilustración, durante un período conocido como la Era de la Razón, y estos nuevos líderes razonaron que la cabeza de Luis debía pesarse en kilos. «Era el momento de la racionalización», dijo Alder. «Se suponía que Estados Unidos sería el segundo país en adoptar la nueva forma de medir las cosas, como la república hermana.»

In 1793, the U. S. El secretario de Estado, Thomas Jefferson, incluso mandó llamar a un científico francés llamado Joseph Dombey, que zarpó hacia el Nuevo Mundo con un pequeño cilindro de cobre, que estaba destinado a ser el nuevo peso estándar de Estados Unidos: un kilogramo. Pero el barco de Dombey estaba acosado por el mal tiempo; un viento del Atlántico empujó el barco de Dombey fuera de curso y a la custodia de piratas británicos deseosos de rescate. Lamentablemente, murió prisionero y el kilogramo nunca llegó a Jefferson.

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Pero las molestas tempestades no son la única razón por la que el sistema métrico nunca se atrapó en los Estados Unidos; también es una cuestión de identidad, y no todos los estadounidenses eran tan francófilos como Jefferson, dijo Alder. «Entiendo cuando la gente se siente resentida como una fuerza remota de la globalización que produce uniformidad, y es perfectamente racional querer el control local», dijo. «También puede tratarse de tomar una posición contra algo que es hiperracional y francés.»

Incluso en Francia no fue particularmente bien recibido. «Literalmente tomó 100 años implementarlo», señaló Alder. La controversia no ha terminado ahí. Hoy en día, los científicos discuten sobre las fluctuaciones del kilogramo y el metro originales, informó anteriormente Live Science.

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Otro factor que trabaja en contra del sistema métrico en los Estados Unidos es la relativa estabilidad política del país; desde que obtuvo su independencia, se celebraron elecciones en lugar de golpes de estado y revoluciones. Eso no le hizo ningún favor al sistema métrico, dijo Alder, porque revisar completamente el sistema de medición de un país requiere un poco de agitación para que los disruptores lo aprovechen. «Nos acercamos a la Guerra Civil», dijo. «Pero el conflicto no fue lo suficientemente subversivo para hacer ese cambio.»

El Reino Unido, por ejemplo, solo comenzó su viaje hacia el sistema métrico en la década de 1970, después de que la realidad de su geopolítica cambiara radicalmente; el Reino Unido no solo perdió su imperio, sino que también comenzó a comerciar preferentemente con sus vecinos continentales sobre sus antiguas colonias, explicó Alder. Dicho esto, los británicos solo han adoptado el nuevo sistema a medias — las señales de tráfico todavía están en millas y los pubs todavía sirven cerveza en pintas. (Cabe destacar que las mediciones de pintas secas y líquidas en el Reino Unido no son las mismas que en los Estados Unidos, según la Enciclopedia Británica. Sin embargo, la administración de Jimmy Carter trató de seguir a los británicos al mismo tiempo. «En realidad, trató de poner señales de tráfico en kilómetros, pero la gente se volvió loca y fue abandonada», dijo Alder.

El Congreso de los Estados Unidos incluso aprobó una ley en 1975 para hacer el cambio, pero a diferencia del Reino Unido, la transición se consideró voluntaria en lugar de obligatoria y no había fecha límite.

Entonces, para aquellos que anhelan los Estados Unidos. para ver el sentido común y deshacerse de onzas por gramos, tenga cuidado con lo que desea, dijo Alder, porque la mayoría de las veces, la transición va acompañada de un cambio político más drástico.

Publicado originalmente en Live Science.

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