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¿ Qué pasaría si el envejecimiento no fuera inevitable, sino una enfermedad curable?

Pero un número creciente de científicos está cuestionando nuestra concepción básica del envejecimiento. ¿Y si pudieras desafiar tu muerte, o incluso prevenirla por completo? ¿Y si la panoplia de enfermedades que nos afectan en la vejez son síntomas, no causas? ¿Qué cambiaría si clasificáramos el envejecimiento como la enfermedad?

David Sinclair, genetista de la Escuela de Medicina de Harvard, es uno de los que están en primera línea de este movimiento. La medicina, argumenta, debe ver el envejecimiento no como una consecuencia natural del envejecimiento, sino como una condición en sí misma. La vejez, en su opinión, es simplemente una patología y, como todas las patologías, se puede tratar con éxito. Si etiquetamos el envejecimiento de manera diferente, nos daría una capacidad mucho mayor para abordarlo en sí mismo, en lugar de solo tratar las enfermedades que lo acompañan.

» Muchas de las enfermedades más graves de hoy en día son una función del envejecimiento. Por lo tanto, identificar los mecanismos moleculares y los tratamientos del envejecimiento debe ser una prioridad urgente», dice. «A menos que abordemos el envejecimiento en su causa raíz, no vamos a continuar nuestro progreso lineal y ascendente hacia una vida útil cada vez más larga.»

es un cambio sutil, pero con grandes repercusiones. La forma en que los grupos de salud pública, como la Organización Mundial de la Salud (OMS), clasifican y ven las enfermedades ayuda a establecer prioridades para los gobiernos y quienes controlan los fondos. Los reguladores, incluida la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA, por sus siglas en inglés), tienen reglas estrictas que guían en qué condiciones se puede autorizar que un medicamento actúe y, por lo tanto, para qué condiciones se puede recetar y vender. Hoy en día, el envejecimiento no está en la lista. Sinclair dice que debería serlo, porque de lo contrario, la inversión masiva necesaria para encontrar formas de defenderse no aparecerá.

«El trabajo para desarrollar medicamentos que potencialmente podrían prevenir y tratar la mayoría de las enfermedades principales va mucho más lento de lo que debería ser porque no reconocemos el envejecimiento como un problema médico», dice. «Si el envejecimiento fuera una condición tratable, entonces el dinero fluiría hacia la investigación, la innovación y el desarrollo de medicamentos. En este momento, ¿qué compañía farmacéutica o biotecnológica podría ir después del envejecimiento como una condición si no existe?»Debería, dice, ser el» mercado más grande de todos.»

Eso es precisamente lo que preocupa a algunas personas, que piensan que una fiebre del oro por las drogas «antienvejecimiento» establecerá las prioridades equivocadas para la sociedad.

«convierte una discusión científica en una discusión comercial o política», dice Eline Slagboom, epidemióloga molecular que trabaja sobre el envejecimiento en el Centro Médico de la Universidad de Leiden en los Países Bajos. Ver la edad como una enfermedad tratable cambia el énfasis de la vida saludable, dice. En cambio, argumenta, los legisladores y los profesionales médicos deben hacer más para prevenir las enfermedades crónicas de la vejez alentando a las personas a adoptar estilos de vida más saludables mientras aún son jóvenes o de mediana edad. De lo contrario, el mensaje es «que no podemos hacer nada con nadie hasta que alcance un umbral en el punto en el que se enferme o envejezca rápidamente, y luego le damos medicamentos.»

Otra objeción común a la hipótesis del envejecimiento como enfermedad es que etiquetar a las personas mayores como enfermas se sumará al estigma que ya enfrentan. «La discriminación por edad es el mayor is que tenemos hoy en día en el mundo», dice Nir Barzilai, director del Instituto de Investigación sobre el Envejecimiento de la Facultad de Medicina Albert Einstein de Nueva York. «La comunidad envejecida es atacada. La gente es despedida del trabajo porque es vieja. Los ancianos no pueden conseguir trabajo. ¿Ir a ver a esas personas con tantos problemas y decirles ahora, ‘Estás enfermo, tienes una enfermedad’? Esta es una situación sin salida para las personas a las que estamos tratando de ayudar.»

No todo el mundo está de acuerdo en que tiene que ser un estigma. «Estoy claramente a favor de llamar al envejecimiento una enfermedad», dice Sven Bulterijs, cofundador de la Healthy Life Extension Society, una organización sin fines de lucro en Bruselas que considera el envejecimiento una» tragedia humana universal » con una causa raíz que se puede encontrar y abordar para que las personas vivan más tiempo. «No decimos para los pacientes de cáncer que es insultante llamarlo una enfermedad.»

A pesar del comentario de Sinclair sobre el «progreso lineal y ascendente», el tiempo que los humanos podrían vivir sigue siendo muy disputado. La pregunta subyacente y fundamental: ¿ Tenemos que morir? Si encontráramos una manera de tratar y vencer el envejecimiento como una enfermedad, ¿viviríamos siglos—milenios, incluso? ¿O hay un límite máximo?

La naturaleza sugiere que la vida sin fin podría no ser inconcebible. Lo más famoso, quizás, es que los pinos de piña erizada de América del Norte se consideran biológicamente inmortales. Pueden morir cortada por un hacha o liquidado por un rayo, pero deje en paz, que normalmente no simplemente caer porque llegan a viejos. Se calcula que algunos tienen 5.000 años de edad; la edad, literalmente, no los marchita. Su secreto sigue siendo un misterio. Otras especies parecen mostrar signos de inmortalidad biológica también, incluidas algunas criaturas marinas.

Tales observaciones han llevado a muchos a afirmar que la esperanza de vida se puede extender dramáticamente con las intervenciones adecuadas. Pero en 2016, un estudio de alto perfil publicado en Nature argumentó que la vida humana tiene un límite estricto de aproximadamente 115 años. Esta estimación se basa en datos demográficos globales que muestran que las mejoras en la supervivencia con la edad tienden a disminuir después de los 100 años, y que el récord de longevidad humana no ha aumentado desde la década de 1990. Otros investigadores han cuestionado la forma en que se realizó el análisis.

Barzilai dice que los esfuerzos para abordar el envejecimiento son necesarios independientemente. «Podemos discutir si son 115, 122 o 110 años», dice. «Ahora morimos antes de los 80 años, por lo que tenemos 35 años que no nos estamos dando cuenta ahora. Así que comencemos a darnos cuenta de esos años antes de que hablemos de inmortalidad o en algún lugar intermedio.»

Ya sea que crean o no en la hipótesis de la enfermedad o en la esperanza de vida máxima, la mayoría de los expertos están de acuerdo en que algo tiene que cambiar en la forma en que lidiamos con el envejecimiento. «Si no hacemos algo para hacer frente al dramático aumento de personas mayores y encontrar formas de mantenerlas sanas y funcionales, entonces tenemos un problema importante de calidad de vida y un problema económico importante en nuestras manos», dice Brian Kennedy, director del Centro de Singapur para el Envejecimiento Saludable y profesor de bioquímica y fisiología en la Universidad Nacional de Singapur. «Tenemos que salir y encontrar maneras de retrasar el envejecimiento.»

El envejecimiento de la población es el «cambio climático de la atención médica», dice Kennedy. Es una metáfora apropiada. Al igual que con el calentamiento global, muchas de las soluciones se basan en cambiar el comportamiento de las personas, por ejemplo, modificaciones en la dieta y el estilo de vida. Pero, al igual que con el calentamiento global, gran parte del mundo parece estar depositando sus esperanzas en una solución tecnológica. Tal vez el futuro implique no solo la geoingeniería, sino también la gero-ingeniería.

Una cosa que puede subyacer a las crecientes llamadas a reclasificar el envejecimiento como una enfermedad es un cambio en las actitudes sociales. Morten Hillgaard Bülow, historiador de la medicina de la Universidad de Copenhague, dice que las cosas comenzaron a cambiar en la década de 1980, cuando se afianzó la idea del «envejecimiento exitoso». Comenzando con estudios organizados y financiados por la Fundación MacArthur en los Estados Unidos, los expertos en envejecimiento comenzaron a argumentar en contra de la aceptación estoica de siglos de Galeno del declive, y dijeron que los científicos deberían encontrar formas de intervenir. El gobierno de los Estados Unidos, consciente de las implicaciones para la salud de una población que envejece, estuvo de acuerdo. Al mismo tiempo, los avances en biología molecular llevaron a una nueva atención por parte de los investigadores. Todo eso envió dinero a la investigación sobre qué es el envejecimiento y qué lo causa.

En los Países Bajos, Slagboom está tratando de desarrollar pruebas para identificar quién está envejeciendo a un ritmo normal y quién tiene un cuerpo mayor que sus años. Ve la medicina antienvejecimiento como último recurso, pero dice que comprender la edad biológica de una persona puede ayudar a determinar cómo tratar las afecciones relacionadas con la edad. Tomemos, por ejemplo, a un hombre de 70 años con presión arterial ligeramente elevada. Si tiene el sistema circulatorio de un niño de 80 años, entonces la presión elevada podría ayudar a que la sangre llegue a su cerebro. Pero si tiene el cuerpo de un niño de 60 años, probablemente necesite tratamiento.

Los biomarcadores que pueden identificar la edad biológica son una herramienta popular en la investigación del envejecimiento, dice Vadim Gladyshev del Brigham and Women’s Hospital en Boston. Él caracteriza el envejecimiento como la acumulación de cambios nocivos en todo el cuerpo, que van desde cambios en las poblaciones de bacterias que viven en nuestro intestino hasta diferencias en el grado de cicatrización química en nuestro ADN, conocida como metilación. Estas son medidas biológicas que se pueden rastrear, por lo que también se pueden usar para monitorear la efectividad de los medicamentos antienvejecimiento. «Una vez que podemos medir y cuantificar la progresión a través del envejecimiento, eso nos da una herramienta para evaluar las intervenciones de longevidad», dice.

Dos décadas después, los resultados de esa investigación se están haciendo evidentes. Los estudios en ratones, gusanos y otros organismos modelo han revelado lo que está sucediendo en las células envejecidas y han encontrado varias formas de prolongar la vida, a veces hasta extremos extraordinarios.

Division of Rare and Manuscript Collections, Cornell University Library (McCay); Wellcome Images, un sitio web operado por Wellcome Trust (Medawar); Riemen schneider (embrión); Instituto de Historia de la Ciencia (Blackburn); Hannah Davis (mosca de la fruta); Dominik1232/Wikimedia Commons (nematodo); Aurbina/Wikimedia Commons (Isla de Pascua)

La mayoría de los investigadores tienen objetivos más modestos, con un enfoque en mejorar lo que llaman «período de salud»: cuánto tiempo las personas permanecen independientes y funcionales. Y dicen que están progresando, con un puñado de posibles píldoras en preparación.

Un tratamiento prometedor es la metformina. Es un medicamento común para la diabetes que ha existido durante muchos años, pero los estudios en animales sugieren que también podría proteger contra la fragilidad, el Alzheimer y el cáncer. Dársela a personas sanas podría ayudar a retrasar el envejecimiento, pero sin orientación oficial, los médicos son reacios a recetarla de esa manera.

Un grupo de investigadores, incluido Barzilai de Einstein College, está tratando de cambiar eso. Barzilai está liderando un ensayo en humanos llamado TAME (Dirigido al envejecimiento con metformina) que planea administrar el medicamento a personas de 65 a 80 años para ver si retrasa problemas como el cáncer, la demencia, los accidentes cerebrovasculares y los ataques cardíacos. Aunque el ensayo ha tenido dificultades para recaudar fondos, en parte porque la metformina es un medicamento genérico, lo que reduce las ganancias potenciales para las compañías farmacéuticas, Barzilai dice que él y sus colegas ahora están listos para reclutar pacientes y comenzar a finales de este año.

La metformina pertenece a una clase más amplia de medicamentos llamados inhibidores de mTOR. Estos interfieren con una proteína celular involucrada en la división y el crecimiento. Al reducir la actividad de la proteína, los científicos creen que pueden imitar los beneficios conocidos de las dietas de restricción calórica. Estas dietas pueden hacer que los animales vivan más tiempo; se cree que el cuerpo puede responder a la falta de alimentos tomando medidas de protección. Las pruebas preliminares en humanos sugieren que los medicamentos pueden estimular el sistema inmunitario de las personas mayores y evitar que contraigan insectos infecciosos.

Otros investigadores están analizando por qué los órganos comienzan a acumularse a medida que sus células envejecen, un proceso llamado senescencia. Entre los principales candidatos para atacar y eliminar estas células decrépitas de tejidos sanos se encuentra una clase de compuestos llamados senolíticos. Estos estimulan a las células envejecidas a autodestruirse selectivamente para que el sistema inmunitario pueda limpiarlas. Los estudios han encontrado que los ratones mayores que toman estos medicamentos envejecen más lentamente. En los seres humanos, se culpa a las células senescentes de enfermedades que van desde la aterosclerosis y las cataratas hasta el Parkinson y la osteoartritis. Se están llevando a cabo pequeños ensayos en humanos de senolíticos, aunque oficialmente no están dirigidos al envejecimiento en sí, sino a las enfermedades reconocidas de la osteoartritis y una enfermedad pulmonar llamada fibrosis pulmonar idiopática.

La investigación sobre estos fármacos ha puesto de relieve una pregunta clave sobre el envejecimiento: ¿Existe un mecanismo común por el cual los diferentes tejidos cambian y declinan? Si es así, ¿podríamos encontrar medicamentos para atacar ese mecanismo en lugar de jugar a lo que David Sinclair de Harvard llama medicina «golpea a un topo», tratando enfermedades individuales a medida que emergen? Cree que la hay, y que ha encontrado una nueva e impresionante forma de rebobinar el reloj envejecido.

En el trabajo inédito descrito en su próximo libro Lifespan, dice que la clave del trabajo de su laboratorio en esta área es la epigenética. Este campo de rápido movimiento se centra en cómo los cambios en la forma en que se expresan los genes, en lugar de las mutaciones en el ADN en sí, pueden producir cambios fisiológicos como enfermedades. Algunos de los mecanismos epigenéticos del propio cuerpo trabajan para proteger a sus células, reparando el daño al ADN, por ejemplo; pero se vuelven menos efectivos con la edad. Sinclair afirma haber utilizado la terapia génica para recargar eficazmente estos mecanismos en ratones, y dice que puede «hacer que las células nerviosas ópticas dañadas vuelvan a ser jóvenes» para restaurar la vista a los animales ciegos ancianos.

Hemos estado aquí antes. Muchos científicos pensaron que habían encontrado una fuente de juventud en estudios con animales, solo para que los resultados se secaran cuando dirigieron su atención a las personas. Pero Sinclair está convencido de que está en algo. Dice que pronto publicará los resultados en una revista científica para que otros investigadores los examinen.

Debido a que el envejecimiento no es oficialmente una enfermedad, la mayoría de las investigaciones sobre estos medicamentos existen en un área gris: no abordan, o no pueden abordar, oficialmente el envejecimiento. Por ejemplo, el proyecto metformina de Barzilai, el más cercano que el mundo tiene en este momento a un ensayo clínico para un medicamento que se dirige al envejecimiento, tiene como objetivo prevenir enfermedades asociadas con el envejecimiento en lugar del envejecimiento en sí, al igual que los ensayos sobre senolíticos. «Y uno de los efectos secundarios es que podrías vivir más», dice.

Barzilai no irá tan lejos como para decir que el envejecimiento debe ser reclasificado como una enfermedad, pero sí dice que si lo fuera, los descubrimientos podrían ocurrir más rápido. Estudios como TAME tienen que dar a las personas un medicamento, luego esperar años y años para ver si previene que algunas de ellas desarrollen una enfermedad relacionada con la edad. Y debido a que es probable que ese efecto sea relativamente pequeño, se necesita un gran número de personas para probar algo. Si el envejecimiento se considerara una enfermedad, los ensayos podrían centrarse en algo más rápido y barato de probar, como si el medicamento ralentiza la progresión de una etapa de envejecimiento a otra.

La Healthy Life Extension Society forma parte de un grupo que el año pasado pidió a la OMS que incluyera el envejecimiento en la última revisión de su Clasificación Internacional oficial de Enfermedades, CIE-11. La OMS se negó, pero enumeró «relacionado con el envejecimiento» como un código de extensión que se puede aplicar a una enfermedad, para indicar que la edad aumenta el riesgo de contraerla.

Para tratar de poner la investigación en tratamientos que apuntan al envejecimiento sobre una base más científica, un grupo diferente de científicos se está preparando para volver a examinar el tema con la OMS. Coordinada por Stuart Calimport, ex asesor de la SENS Research Foundation en California, que promueve la investigación sobre el envejecimiento, la propuesta detallada, una copia de la cual ha sido vista por MIT Technology Review, sugiere que cada tejido, órgano y glándula en el cuerpo debe recibir una calificación, digamos, de 1 a 5, sobre cuán susceptible es al envejecimiento. Este llamado proceso de estadificación ya ha ayudado a desarrollar tratamientos para el cáncer. En teoría, podría permitir que los medicamentos se licencien si se demuestra que detienen o retrasan el envejecimiento de las células en una región del cuerpo. Reclasificar el envejecimiento como una enfermedad podría tener otro gran beneficio. David Gems, profesor de biología del envejecimiento en el University College de Londres, dice que proporcionaría una forma de acabar con los productos antienvejecimiento de charlatanes. «Eso esencialmente protegería a las personas mayores del pantano arremolinado de la explotación del negocio antienvejecimiento. Son capaces de hacer todo tipo de afirmaciones porque no es legalmente una enfermedad», dice Gems.

En febrero, por ejemplo, la FDA se vio obligada a advertir a los consumidores que las inyecciones de sangre de personas más jóvenes, un procedimiento que cuesta miles de dólares y se ha vuelto cada vez más popular en todo el mundo, no tenían ningún beneficio clínico comprobado. Pero no podía prohibir las inyecciones. Al llamarlos un tratamiento antienvejecimiento, las empresas escapan a la estricta supervisión aplicada a los medicamentos que afirman dirigirse a una enfermedad específica.

Al igual que el Cíclope, a Singapur se le ha dado una idea de lo que está por venir, y a los funcionarios no les gusta lo que ven. La nación insular está en la primera línea de la oleada gris. Para 2030, si las tendencias actuales continúan, solo habrá dos personas trabajando allí por cada persona jubilada (en comparación, los Estados Unidos tendrán tres personas en la fuerza laboral por cada residente mayor de 65 años). Así que el país está tratando de cambiar el guion, para encontrar un final más feliz y saludable.

Con la ayuda de voluntarios, el Centro Kennedy de Singapur para el Envejecimiento Saludable está preparando las primeras pruebas de tratamientos de envejecimiento en humanos de gran alcance. Kennedy dice que su objetivo es probar de 10 a 15 posibles intervenciones-no dirá cuál, por ahora-en pequeños grupos de personas de 50 años: «Estoy pensando en tal vez tres o cuatro medicamentos y algunos suplementos, y luego compararlos con modificaciones en el estilo de vida.»

El gobierno de Singapur ha priorizado estrategias para lidiar con el envejecimiento de la población y Kennedy quiere crear un «banco de pruebas» para tales experimentos en humanos. «Hemos hecho grandes progresos en animales», agrega, » pero necesitamos comenzar a hacer estas pruebas en personas.”

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