Articles

Code d’accès au site Web

Le dieu germanique Odin s’occupait d’une multitude de devoirs divins — la guérison, la mort, la poésie et la connaissance parmi eux — mais il aurait pu être un immortel borgne un peu moins puissant sans ses aides animales. Selon les textes nordiques, des corbeaux nommés Pensée et Esprit étaient assis sur les épaules du dieu, partant chaque matin pour espionner les humains à sa place.

Les vieux mythes sur les animaux intelligents ont peut-être été plus proches de la vérité que la science ne l’a été pendant une grande partie de son histoire. Jusqu’à assez récemment, les animaux étaient considérés comme des machines irréfléchies et les humains comme la seule espèce vraiment intelligente. Mais aidés par de nouveaux tests qui permettent aux animaux de montrer leur intelligence sans être gênés par les idées préconçues humaines, les scientifiques ont découvert qu’il pourrait y avoir plus de similitudes entre l’intelligence humaine et animale que de différences. Pour paraphraser un vieil hymne: Toutes les créatures grandes et petites, nous semblons avoir une parenté cognitive avec elles toutes.

Abeilles intelligentes

abeilles
Angel Lau

Les humains admirent l’efficacité des abeilles, mais supposent généralement qu’ils ne sont que de minuscules robots bien programmés. Les chercheurs découvrent maintenant une gamme de compétences intelligentes auparavant considérées comme exclusives aux animaux de plus grande taille. Dans le Laboratoire d’écologie sensorielle et comportementale des abeilles de l’Université Queen Mary de Londres, Lars Chittka et ses collègues ont découvert que les abeilles comptent de manière simple et reconnaissent les visages. Plus récemment, le laboratoire Chittka a découvert que les abeilles peuvent être entraînées, en utilisant des gouttes de saccharose comme récompense ou des gouttes de quinine comme moyen de dissuasion, pour distinguer plus précisément et plus rapidement deux couleurs différentes. Le laboratoire étudie également comment les abeilles se copient les unes les autres. Chittka teste cet apprentissage social en laboratoire en observant comment les abeilles inexpérimentées apprennent les voies les plus rapides vers les parcelles de fleurs en imitant des butineuses chevronnées.

Dolphin-speak

dolphin
Angela Lau

Ceux qui ont la chance d’avoir vu une paire de dauphins se faufiler sur l’eau savent à quel point ils peuvent être ludiques.

Diana Reiss, psychologue comparative du Hunter College, qui étudie le comportement des dauphins depuis les années 1980, a découvert qu’ils étaient également capables de communiquer de manière étonnamment sophistiquée. Dans une expérience, elle a installé un clavier sous-marin qui fonctionnait comme un distributeur automatique. Chaque clé avait un symbole différent, émettait un sifflement spécifique lorsqu’elle était poussée et livrait une friandise — balles, cerceaux ou frottements.

Les dauphins ont rapidement appris les associations, mais ce qui a vraiment intrigué Reiss, c’est la façon dont ils ont imité les sifflets des touches et même combiné les sifflets en inventant de nouveaux jeux impliquant à la fois des cerceaux et des balles. L’étude a offert le premier aperçu du processus d’apprentissage vocal chez les dauphins.

Maintenant, Reiss veut mieux comprendre comment les dauphins individuels intègrent les sifflets nouvellement acquis dans leurs interactions. « Nous sommes séparés par 95 millions d’années d’évolution et nous n’avons pas beaucoup progressé dans la compréhension de leur communication”, explique Reiss.

Corvidés rusés

Corvidés
Angela Lau

Les corbeaux, semble-t-il, n’oublient jamais un visage à bec. Dans la nature, les oiseaux vivent en groupes jusqu’à ce qu’ils sélectionnent des partenaires, puis chaque couple diverge dans une vie conjugale solitaire.

En laboratoire, les chercheurs imitent ces arrangements sociaux et gardent les couples dans des volières séparées. Mais les corbeaux se souviennent de leurs anciens camarades de la vie de groupe et reconnaissent leurs appels enregistrés, réagissant d’une manière aux oiseaux qui étaient leurs amis et d’une autre à ceux qui ne l’étaient pas.

Jorg Massen et ses collègues de l’Université de Vienne ont mené une étude sur la compréhension des relations entre les oiseaux et les tiers. Ils voulaient savoir si les corbeaux ont une représentation mentale de la façon dont les autres devraient agir. Il semble que oui.

Travaillant avec un groupe d’oiseaux, l’équipe de Massen a joué des appels enregistrés d’autres corbeaux que les oiseaux avaient observés mais avec lesquels ils n’avaient pas interagi. Ils ont choisi des appels qui bouleverseraient délibérément la hiérarchie — par exemple, jouer l’appel soumis d’un oiseau numéro 2 après un appel de domination du numéro 3. Ils ont constaté que les oiseaux avaient peu de patience pour la rébellion, même dans des groupes autres que les leurs. ”Cela représente un roulement de rang, et ils y réagissent fortement », explique Massen. « Si c’était les Sopranos, ce serait comme si l’un des sous-bras criait à Tony. »

Ne sous-estimez pas les reptiles

tortue
Angela Lau

Les animaux comme les chimpanzés et les dauphins sont réputés pour leur intelligence. Mais de nouvelles preuves révèlent une intelligence chez des créatures considérées comme primitivement muettes: les reptiles.

« Si nous voulons comprendre l’évolution du cerveau et de l’intelligence, nous devons regarder à travers la gamme des espèces”, explique Anna Wilkinson de l’Université de Lincoln au Royaume-Uni. Lorsqu’elles étaient entraînées à frapper un point bleu sur un écran tactile avec leur bec, ses tortues à pieds rouges utilisaient ce qu’elles avaient appris dans une situation réelle. Placés dans une arène, ils se sont dirigés tout droit vers un bol bleu qui ressemblait au point sur l’écran.

Wilkinson dit que les tortues ont mieux exécuté la tâche de l’écran tactile que les chiens, peut-être parce qu’elles doivent se débrouiller seules dès qu’elles sont écloses. Son travail avec les tortues et les lézards remet en question l’idée que les interactions sociales, plutôt que l’environnement physique, sont choisies pour l’intelligence. ”Vous voyez une cognition impressionnante chez les animaux ayant une vie de groupe complexe, mais il n’y a pas eu beaucoup d’exploration de la cognition chez les animaux moins sociaux », explique Wilkinson. « Je pense que les capacités cognitives des reptiles recevront beaucoup plus d’attention à l’avenir. »

Chimpanzés intelligents

chimpanzés
Angela Lau

Les scientifiques savent depuis le début du 20e siècle que les chimpanzés sont des stratèges capables — ils empilent des boîtes pour atteindre un tas de bananes pendantes, par exemple.

En 2015, les chercheurs de Harvard Alexandra Rosati et Felix Warneken ont décidé de voir si les primates étaient capables de gérer quelque chose supposé être exclusivement humain: la cuisine. Nous cuisinons si régulièrement que cela peut sembler une évidence, mais cela nécessite un certain nombre de capacités cognitives, y compris la maîtrise de soi, le raisonnement causal et la planification. Au Centre de Réhabilitation des Chimpanzés de Tchimpounga en République du Congo, Rosati et Warneken ont offert un choix aux chimpanzés: Ils pourraient placer des tranches d’aliments crus dans un appareil qui les leur rendrait non cuites ou dans un autre qui leur livrerait des tranches cuites.

L’équipe n’a pas donné aux chimpanzés la chance de faire de la vraie cuisine par crainte qu’ils puissent imiter les humains qu’ils avaient vus cuisiner, ou qu’ils se brûlent eux-mêmes. Les chimpanzés, qui favorisaient les aliments cuits et déplaçaient même des tranches crues de l’autre appareil vers le « four”, ont montré qu’ils possédaient certaines des compétences cognitives de base pour cuisiner, mais Rosati dit qu’il est peu probable qu’ils commencent à se rassembler pour des potlucks. « Vous devez être capable de vous asseoir et de partager pour qu’un système de cuisson semblable à celui d’un humain émerge, et les chimpanzés ont du mal avec cela.”

Si Les Animaux Sont Intelligents, Où Cela Nous Laisse-T-Il ?

cerveau humain
Alena Hovorkova /

Entendre parler de l’intelligence des animaux rend certaines personnes un peu mal à l’aise.

« Les gens veulent être spéciaux”, explique Jennifer Vonk, psychologue comparative à l’Université d’Oakland au Michigan, qui étudie les ours, les chats et d’autres animaux.  » Chaque fois qu’un chercheur constate que l’utilisation d’outils ou la théorie de l’esprit ou de la communication de type langage n’est pas unique aux humains, quelqu’un propose de nouvelles catégories qui relèvent la barre. »Mais le primatologue Frans de Waal, chef de file dans le domaine de la cognition animale, suggère qu’il est temps d’effacer notre esprit de la notion aristotélicienne de scala naturae, qui plaçait les animaux dans un classement hiérarchique de complexité avec les humains au sommet.

« La cognition animale ressemble plus à un buisson », explique de Waal. « Les corvidés se ramifient dans un sens, les dauphins dans un autre, les primates, y compris nous, dans un autre. Vous ne pouvez pas les mettre à une échelle simple, car tous les animaux sont très intelligents dans ce qu’ils doivent faire pour survivre.”

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.