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Et si le vieillissement n’était pas inévitable, mais une maladie curable?

Mais un nombre croissant de scientifiques remettent en question notre conception fondamentale du vieillissement. Et si vous pouviez contester votre mort — ou même l’empêcher complètement? Et si la panoplie de maladies qui nous frappent dans la vieillesse étaient des symptômes, pas des causes? Qu’est-ce qui changerait si nous classions le vieillissement lui-même comme la maladie?

David Sinclair, généticien à la Harvard Medical School, est l’un de ceux qui sont en première ligne de ce mouvement. La médecine, soutient-il, devrait considérer le vieillissement non pas comme une conséquence naturelle du vieillissement, mais comme une condition en soi. La vieillesse, à son avis, est simplement une pathologie — et, comme toutes les pathologies, peut être traitée avec succès. Si nous étiquetions le vieillissement différemment, cela nous donnerait une capacité beaucoup plus grande à le combattre en soi, plutôt que de simplement traiter les maladies qui l’accompagnent.

« La plupart des maladies les plus graves aujourd’hui sont fonction du vieillissement. Ainsi, l’identification des mécanismes moléculaires et des traitements du vieillissement devrait être une priorité urgente « , dit-il. « Si nous ne nous attaquons pas au vieillissement à sa cause première, nous n’allons pas poursuivre notre progression linéaire et ascendante vers des durées de vie de plus en plus longues. »

C’est un changement subtil, mais qui a de grandes implications. La façon dont les groupes de santé publique comme l’Organisation mondiale de la santé (OMS) classent et considèrent les maladies aide à établir des priorités pour les gouvernements et ceux qui contrôlent les fonds. Les régulateurs, y compris la Food and Drug Administration (FDA) des États-Unis, ont des règles strictes qui guident les conditions sur lesquelles un médicament peut être autorisé à agir, et donc les conditions pour lesquelles il peut être prescrit et vendu. Aujourd’hui, le vieillissement n’est pas sur la liste. Sinclair dit que cela devrait l’être, car sinon l’investissement massif nécessaire pour trouver des moyens de le repousser n’apparaîtra pas.

« Le travail pour développer des médicaments qui pourraient potentiellement prévenir et traiter la plupart des maladies majeures va beaucoup plus lentement qu’il ne devrait l’être parce que nous ne reconnaissons pas le vieillissement comme un problème médical”, dit-il. « Si le vieillissement était une condition traitable, l’argent serait versé dans la recherche, l’innovation et le développement de médicaments. À l’heure actuelle, quelle entreprise pharmaceutique ou de biotechnologie pourrait suivre le vieillissement comme condition si cela n’existe pas? »Il devrait, dit-il, être le « plus grand marché de tous. »

C’est précisément ce qui inquiète certaines personnes, qui pensent qu’une ruée vers l’or dans les médicaments « anti-âge” fixera les mauvaises priorités pour la société.

Cela « transforme une discussion scientifique en discussion commerciale ou politique”, explique Eline Slagboom, épidémiologiste moléculaire qui travaille sur le vieillissement au Centre médical de l’Université de Leyde aux Pays-Bas. Considérer l’âge comme une simple maladie traitable éloigne l’accent d’une vie saine, dit-elle. Au lieu de cela, soutient-elle, les décideurs et les professionnels de la santé doivent faire plus pour prévenir les maladies chroniques de la vieillesse en encourageant les gens à adopter des modes de vie plus sains alors qu’ils sont encore jeunes ou d’âge moyen. Sinon, le message est « que nous ne pouvons rien faire avec personne jusqu’à ce qu’ils atteignent un seuil au point où ils tombent malades ou vieillissent rapidement, puis nous leur donnons des médicaments. »

Une autre objection commune à l’hypothèse du vieillissement en tant que maladie est que l’étiquetage des personnes âgées comme malades ajoutera à la stigmatisation à laquelle elles sont déjà confrontées. ”L’âgisme est le plus grand isme que nous ayons aujourd’hui dans le monde », explique Nir Barzilai, directeur de l’Institut de recherche sur le vieillissement de l’Albert Einstein College of Medicine de New York.  » La communauté vieillissante est attaquée. Les gens sont renvoyés du travail parce qu’ils sont vieux. Les personnes âgées ne peuvent pas trouver d’emploi. Aller voir ces gens avec tant de problèmes et leur dire maintenant: « Vous êtes malade, vous avez une maladie »? C’est une situation sans victoire pour les personnes que nous essayons d’aider. »

Tout le monde n’est pas d’accord pour dire que cela doit être un stigmate. ”Je suis clairement en faveur d’appeler le vieillissement une maladie », déclare Sven Bulterijs, cofondateur de la Healthy Life Extension Society, une organisation à but non lucratif bruxelloise qui considère le vieillissement comme une ”tragédie humaine universelle » dont la cause profonde peut être trouvée et combattue pour que les gens vivent plus longtemps. « Nous ne disons pas aux patients atteints de cancer qu’il est insultant d’appeler cela une maladie. »

Malgré le commentaire de Sinclair sur le  » progrès linéaire et ascendant « , la durée de vie des humains reste âprement contestée. La question fondamentale sous-jacente: Devons-nous mourir du tout? Si nous trouvions un moyen de traiter et de combattre le vieillissement comme une maladie, vivrions—nous même pendant des siècles – des millénaires? Ou y a-t-il une limite ultime?

La nature suggère que la vie sans fin n’est peut-être pas inconcevable. Le plus célèbre, peut-être, les pins bristlecone d’Amérique du Nord sont considérés comme biologiquement immortels. Ils peuvent mourir — abattus par une hache ou zappés par un éclair — mais laissés intacts, ils ne tomberont généralement pas simplement parce qu’ils vieillissent. On estime que certains sont jeunes de 5 000 ans; l’âge, littéralement, ne les flétrit pas. Leur secret reste un mystère. D’autres espèces semblent également montrer des signes d’immortalité biologique, y compris certaines créatures marines.

De telles observations ont conduit beaucoup à affirmer que la durée de vie peut être considérablement prolongée avec les bonnes interventions. Mais en 2016, une étude très médiatisée publiée dans Nature a soutenu que la vie humaine a une limite dure d’environ 115 ans. Cette estimation est basée sur des données démographiques mondiales montrant que les améliorations de la survie avec l’âge ont tendance à diminuer après 100 ans et que le record de longévité humaine n’a pas augmenté depuis les années 1990. D’autres chercheurs ont contesté la façon dont l’analyse a été effectuée.

Barzilai affirme que des efforts pour lutter contre le vieillissement sont nécessaires malgré tout. « Nous pouvons nous demander si c’est 115, 122 ou 110 ans”, dit-il. « Maintenant, nous mourons avant l’âge de 80 ans, nous avons donc 35 ans que nous ne réalisons pas maintenant. Commençons donc à réaliser ces années avant que nous parlions d’immortalité ou quelque part entre les deux. »

Qu’ils croient ou non à l’hypothèse de la maladie ou à la durée de vie maximale, la plupart des experts s’accordent à dire que quelque chose doit changer dans la façon dont nous traitons le vieillissement. « Si nous ne faisons rien contre l’augmentation spectaculaire du nombre de personnes âgées et que nous ne trouvons pas de moyens de les maintenir en bonne santé et fonctionnelles, nous avons un problème majeur de qualité de vie et un problème économique majeur”, explique Brian Kennedy, directeur du Centre de Singapour pour le vieillissement en bonne santé et professeur de biochimie et de physiologie à l’Université nationale de Singapour. « Nous devons sortir et trouver des moyens de ralentir le vieillissement. »

Le vieillissement de la population est le ”changement climatique des soins de santé », explique Kennedy. C’est une métaphore appropriée. Comme pour le réchauffement climatique, de nombreuses solutions reposent sur le changement de comportement des gens — par exemple, des modifications de l’alimentation et du mode de vie. Mais, comme avec le réchauffement climatique, une grande partie du monde semble plutôt miser sur une solution technologique. Peut-être que l’avenir impliquera non seulement la géo-ingénierie, mais aussi la gero-ingénierie.

Une chose qui peut sous-tendre les appels croissants à reclasser le vieillissement en tant que maladie est un changement dans les attitudes sociales. Morten Hillgaard Bülow, historien de la médecine à l’Université de Copenhague, explique que les choses ont commencé à changer dans les années 1980, lorsque l’idée d’un « vieillissement réussi” s’est imposée. En commençant par des études organisées et financées par la Fondation MacArthur aux États-Unis, des experts vieillissants ont commencé à argumenter contre l’acceptation stoïque séculaire du déclin de Galien, et ont déclaré que les scientifiques devraient trouver des moyens d’intervenir. Le gouvernement américain, conscient des implications pour la santé d’une population vieillissante, a accepté. Dans le même temps, les progrès de la biologie moléculaire ont attiré une nouvelle attention de la part des chercheurs. Tout cela a envoyé de l’argent dans la recherche sur ce qu’est le vieillissement et ses causes.

Aux Pays-Bas, Slagboom tente de développer des tests pour identifier qui vieillit à un rythme normal et qui a un corps plus âgé que ses années. Elle considère la médecine anti-âge comme un dernier recours, mais dit que la compréhension de l’âge biologique d’une personne peut aider à déterminer comment traiter les affections liées à l’âge. Prenons, par exemple, un homme de 70 ans avec une tension artérielle légèrement élevée. S’il a le système circulatoire d’un homme de 80 ans, la pression élevée pourrait aider le sang à atteindre son cerveau. Mais s’il a le corps d’un homme de 60 ans, il a probablement besoin d’un traitement.

Les biomarqueurs qui peuvent identifier l’âge biologique sont un outil populaire dans la recherche sur le vieillissement, explique Vadim Gladyshev du Brigham and Women’s Hospital de Boston. Il caractérise le vieillissement comme l’accumulation de changements délétères dans l’organisme, allant des changements dans les populations de bactéries qui vivent dans notre intestin aux différences dans le degré de cicatrisation chimique de notre ADN, connu sous le nom de méthylation. Ce sont des mesures biologiques qui peuvent être suivies, elles peuvent donc également être utilisées pour surveiller l’efficacité des médicaments anti-âge. « Une fois que nous pouvons mesurer et quantifier la progression du vieillissement, cela nous donne un outil pour évaluer les interventions de longévité”, dit-il.

Deux décennies plus tard, les résultats de cette recherche deviennent apparents. Des études sur des souris, des vers et d’autres organismes modèles ont révélé ce qui se passe dans les cellules vieillissantes et ont proposé diverses façons de prolonger la vie — parfois à des longueurs extraordinaires.

Division des collections Rares et manuscrites, Cornell University Library (McCay); Wellcome Images, un site Web exploité par Wellcome Trust (Medawar); Riemen schneider (embryon); Science History Institute (Blackburn); Hannah Davis (mouche des fruits); Dominik1232 /Wikimedia Commons (nématode); Aurbina/Wikimedia Commons (île de Pâques)

La plupart des chercheurs ont des objectifs plus modestes, en mettant l’accent sur l’amélioration de ce qu’ils appellent la « durée de santé” — combien de temps les gens restent indépendants et fonctionnels. Et ils disent qu’ils font des progrès, avec une poignée de pilules possibles en préparation.

Un traitement prometteur est la metformine. C’est un médicament contre le diabète courant qui existe depuis de nombreuses années, mais des études sur des animaux suggèrent qu’il pourrait également protéger contre la fragilité, la maladie d’Alzheimer et le cancer. Le donner à des personnes en bonne santé pourrait aider à retarder le vieillissement, mais sans conseils officiels, les médecins hésitent à le prescrire de cette façon.

Un groupe de chercheurs, dont Barzilai de l’Einstein College, tente de changer cela. Barzilai dirige un essai humain appelé TAME (Ciblant le vieillissement avec la Metformine) qui prévoit d’administrer le médicament aux personnes âgées de 65 à 80 ans pour voir s’il retarde des problèmes tels que le cancer, la démence, les accidents vasculaires cérébraux et les crises cardiaques. Bien que l’essai ait eu du mal à lever des fonds — en partie parce que la metformine est un médicament générique, ce qui réduit les bénéfices potentiels pour les sociétés pharmaceutiques — Barzilai dit que lui et ses collègues sont maintenant prêts à recruter des patients et à commencer plus tard cette année.

La metformine fait partie d’une classe plus large de médicaments appelés inhibiteurs de mTOR. Ceux-ci interfèrent avec une protéine cellulaire impliquée dans la division et la croissance. En réduisant l’activité de la protéine, les scientifiques pensent qu’ils peuvent imiter les avantages connus des régimes de restriction calorique. Ces régimes peuvent faire vivre les animaux plus longtemps; on pense que le corps peut répondre au manque de nourriture en prenant des mesures de protection. Des tests humains préliminaires suggèrent que les médicaments peuvent stimuler le système immunitaire des personnes âgées et les empêcher d’attraper des insectes infectieux.

D’autres chercheurs cherchent à comprendre pourquoi les organes commencent à se compacter à mesure que leurs cellules vieillissent, un processus appelé sénescence. Parmi les principaux candidats pour cibler et éliminer ces cellules décrépites de tissus autrement sains, il y a une classe de composés appelés sénolytiques. Ceux-ci encouragent les cellules âgées à s’autodétruire sélectivement afin que le système immunitaire puisse les éliminer. Des études ont montré que les souris plus âgées sous ces médicaments vieillissent plus lentement. Chez l’homme, les cellules sénescentes sont responsables de maladies allant de l’athérosclérose et de la cataracte à la maladie de Parkinson et à l’arthrose. De petits essais de sénolytiques chez l’homme sont en cours, bien qu’ils ne visent pas officiellement le vieillissement lui-même, mais sur les maladies reconnues de l’arthrose et d’une maladie pulmonaire appelée fibrose pulmonaire idiopathique.

La recherche sur ces médicaments a mis en évidence une question clé sur le vieillissement: Existe-t-il un mécanisme commun par lequel différents tissus changent et déclinent? Si oui, pourrions-nous trouver des médicaments pour cibler ce mécanisme au lieu de jouer ce que David Sinclair de Harvard appelle la médecine « whack-a-mole”, traitant les maladies individuelles à mesure qu’elles émergent? Il croit qu’il y en a, et qu’il a trouvé une nouvelle façon étonnante de rembobiner l’horloge vieillissante.

Dans un travail inédit décrit dans son prochain livre Lifespan, il dit que la clé du travail de son laboratoire dans ce domaine est l’épigénétique. Ce domaine en évolution rapide se concentre sur la façon dont les changements dans la façon dont les gènes sont exprimés, plutôt que les mutations de l’ADN lui-même, peuvent produire des changements physiologiques tels que la maladie. Certains des mécanismes épigénétiques propres au corps protègent ses cellules, réparant les dommages à l’ADN, par exemple; mais ils deviennent moins efficaces avec l’âge. Sinclair affirme avoir utilisé la thérapie génique pour recharger efficacement ces mécanismes chez les souris, et il dit qu’il peut « rajeunir les cellules du nerf optique endommagées” pour redonner la vue aux animaux aveugles âgés.

Nous avons déjà été ici. De nombreux scientifiques pensaient avoir trouvé une fontaine de jouvence dans les études sur les animaux, mais les résultats se tarirent lorsqu’ils se tournèrent vers les gens. Mais Sinclair est convaincu qu’il est sur quelque chose. Il dit qu’il publiera bientôt les résultats dans une revue scientifique pour que d’autres chercheurs puissent les examiner.

Parce que le vieillissement n’est pas officiellement une maladie, la plupart des recherches sur ces médicaments existent dans une zone grise: ils ne s’attaquent pas — ou ne peuvent pas — officiellement au vieillissement. Par exemple, le projet metformin de Barzilai, le plus proche au monde à l’heure actuelle d’un essai clinique pour un médicament qui cible le vieillissement, vise à prévenir les maladies associées au vieillissement plutôt que le vieillissement lui-même, tout comme les essais sur les sénolytiques. « Et l’un des effets secondaires est que vous pourriez vivre plus longtemps”, dit-il.

Barzilai n’ira pas jusqu’à dire que le vieillissement devrait être reclassé comme une maladie, mais il dit que si c’était le cas, les découvertes pourraient se faire plus rapidement. Des études comme TAME doivent donner aux gens un médicament, puis attendre des années et des années pour voir si cela empêche certains d’entre eux de développer une maladie liée à l’âge. Et parce que cet effet est susceptible d’être relativement faible, il faut un grand nombre de personnes pour prouver quoi que ce soit. Si le vieillissement était plutôt considéré comme une maladie, les essais pourraient se concentrer sur quelque chose de plus rapide et moins coûteux à prouver, par exemple si le médicament ralentit la progression d’un stade du vieillissement à un autre.

La Healthy Life Extension Society fait partie d’un groupe qui, l’année dernière, a demandé à l’OMS d’inclure le vieillissement dans la dernière révision de sa Classification internationale officielle des maladies, la CIM-11. L’OMS a refusé, mais elle a répertorié « lié au vieillissement” comme code d’extension pouvant être appliqué à une maladie, pour indiquer que l’âge augmente le risque de l’attraper.

Pour essayer de placer la recherche sur des traitements ciblant le vieillissement sur une base plus scientifique, un autre groupe de scientifiques se prépare à réexaminer la question avec l’OMS. Coordonnée par Stuart Calimport, ancien conseiller de la SENS Research Foundation en Californie, qui promeut la recherche sur le vieillissement, la proposition détaillée — dont une copie a été vue par le MIT Technology Review — suggère que chaque tissu, organe et glande du corps devrait être noté — disons, de 1 à 5 — sur sa sensibilité au vieillissement. Ce soi-disant processus de stadification a déjà aidé à développer des traitements contre le cancer. En théorie, cela pourrait permettre l’homologation de médicaments s’il est démontré qu’ils arrêtent ou retardent le vieillissement des cellules dans une région du corps.

Reclasser le vieillissement comme une maladie pourrait avoir un autre grand avantage. David Gems, professeur de biologie du vieillissement à l’University College de Londres, affirme que cela fournirait un moyen de sévir contre les produits anti-âge charlatans. « Cela protégerait essentiellement les personnes âgées du marais tourbillonnant de l’exploitation de l’entreprise anti-âge. Ils sont capables de faire toutes sortes de réclamations parce que ce n’est pas légalement une maladie ”, explique Gems.

En février, par exemple, la FDA a été contrainte d’avertir les consommateurs que les injections de sang de jeunes personnes — une procédure qui coûte des milliers de dollars et est devenue de plus en plus populaire dans le monde — n’avaient aucun avantage clinique prouvé. Mais il ne pouvait pas interdire les injections purement et simplement. En les qualifiant de traitement anti-âge, les entreprises échappent à la surveillance stricte appliquée aux médicaments qui prétendent cibler une maladie spécifique.

Comme le Cyclope, Singapour a eu un aperçu de ce qui est à venir — et les responsables de Singapour n’aiment pas ce qu’ils voient. La nation insulaire est en première ligne de la vague grise. D’ici 2030, si les tendances actuelles se poursuivent, il n’y aura que deux personnes qui y travailleront pour chaque retraité (par comparaison, les États-Unis compteront trois personnes sur le marché du travail pour chaque résident de plus de 65 ans). Le pays essaie donc de changer le scénario, de trouver une fin plus heureuse et plus saine.

Avec l’aide de sujets bénévoles, Kennedy du Centre for Healthy Ageing de Singapour prépare les premiers tests humains de grande envergure sur les traitements du vieillissement. Kennedy dit qu’il vise à tester 10 à 15 interventions possibles — il ne dira pas lesquelles, pour l’instant — dans de petits groupes de personnes dans la cinquantaine: « Je pense peut-être à trois ou quatre médicaments et à quelques suppléments, puis je les compare à des modifications de style de vie. »

Le gouvernement de Singapour a priorisé des stratégies pour faire face au vieillissement de la population et Kennedy veut créer un ”banc d’essai » pour de telles expériences humaines. ”Nous avons fait de grands progrès chez les animaux », ajoute-t-il, « mais nous devons commencer à faire ces tests chez les humains.”

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