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L’Etat Islamique Déterre des Mines terrestres nazies en Egypte

Même au plus fort de l’été, lorsque la croûte supérieure du Caire descend sur la côte méditerranéenne voisine, la plus grande armurerie à ciel ouvert du monde est un endroit sombre. Avec jusqu’à 17 millions de mines terrestres enfouies dans les sables du nord—ouest de l’Égypte, personne ne peut mettre les pieds au-delà des frontières soigneusement délimitées de peur de perdre un membre – ou leur vie. Abritant ce qui est probablement le plus grand champ de mines non explosé au monde, la région est un rappel étrange de la férocité de la Seconde Guerre mondiale. Il a vu une action sérieuse au début des années 1940 alors que les Britanniques cherchaient à contrecarrer l’avancée de l’Afrika Korps tant vantée par le général de l’Armée nazie Erwin Rommel, et les armées allemande, britannique et italienne ont enterré des millions de tonnes d’explosifs alors qu’elles se battaient à travers l’Afrique du Nord. Mais jusqu’à récemment, les champs de mines du Sahara posaient un problème principalement aux Bédouins locaux, qui sont parmi les rares qui vivent dans la région; depuis 2006, ils ont subi plus de 150 victimes.

Ces dernières années, cependant, ces munitions s’inscrivent dans une nouvelle tendance inquiétante. Alors que l’État islamique et d’autres groupes djihadistes se sont développés dans toute la région, errant parfois sans contrôle à travers de longues frontières poreuses, quelques-uns ont réalisé la puissance potentielle de cette énorme cache d’explosifs, en grande partie enterrée ici par les nazis. Des responsables militaires et civils au Caire affirment que l’EIIS et d’autres groupes ont déjà détruit ces mines vieilles de plusieurs décennies, en utilisant leurs composants pour fabriquer des bombes, des engins explosifs improvisés (EEI) et d’autres instruments de mort. « Nous avons eu au moins 10 rapports de l’armée faisant état de terroristes utilisant de vieilles mines, explique Fathy el-Shazly, ancienne ambassadrice en Arabie saoudite qui était jusqu’à récemment le tsar égyptien du déminage terrestre. « Même maintenant, ces choses nous dérangent de différentes manières. »

Le phénomène, dit-il, a commencé en 2004, lorsque des extrémistes ont tué 34 personnes dans la station balnéaire de Taba dans le Sinaï avec sept bombes fabriquées à partir de vieilles munitions, et est devenu une pratique relativement courante à mesure que la sécurité s’est déconcentrée dans certaines parties de l’Égypte, en particulier depuis Ansar Beit al-Maqdis, le groupe djihadiste le plus prolifique du pays, a prêté allégeance à l’Etat islamique à la fin de 2014.

Compte tenu du grand nombre de munitions modernes disponibles dans la région, il peut sembler inhabituel que certains groupes extrémistes et gangs criminels se soient intéressés aux débris d’un conflit lointain. De l’Arabie saoudite, deuxième importateur d’armes au monde, à la Libye, dont la petite armée se vantait autrefois d’au moins autant d’armes que l’armée britannique, le Moyen-Orient et l’Afrique du Nord regorgent d’armes de pointe.

Mais pour des groupes comme la filiale naissante de l’Etat islamique qui opère dans le vaste intérieur aride de l’Egypte, ainsi qu’en Libye voisine, où l’Etat islamique a également un pied, une bombe est une bombe. Avec des problèmes d’approvisionnement périodiques et une quantité exceptionnelle de grandes mines antichars riches en explosifs apparemment facilement disponibles, la tentation de piller les reliques de la guerre d’Hitler s’est avérée trop alléchante pour résister.

Plus récemment, en mars, une attaque à l’engin PIÉGÉ djihadiste contre un convoi de l’armée près de la côte égyptienne de la mer Rouge, qui a tué cinq soldats, a été imputée à des explosifs arrachés à d’anciennes mines. Des responsables militaires, qui ont récemment reçu des États-Unis la livraison de plus de 700 véhicules résistants aux mines. pour les aider à combattre une insurrection dans le nord du Sinaï, tentent de parer à la menace, avec des résultats mitigés.

Déterrer ces mines est une tâche lourde de dangers. Les sables mouvants et les vents violents déclenchent périodiquement les appareils vieillissants. Mais les habitants des villages autour de Marsa Matruh, à 130 miles à l’est de la frontière libyenne, sont pauvres — l’épais cordon d’explosifs qui entoure la zone pendant 2.5 miles dans trois directions a nui au développement – donc pour certains membres de tribus vivant dans le désert, qui luttent dans les étendues peu peuplées loin des centres de pouvoir de la vallée du Nil et du Delta, le risque de découvrir ces mines pour vendre la ferraille et le matériel explosif vaut la récompense. « Ils le font parce qu’ils n’ont rien d’autre pour vivre », explique Abdul Moneim Waer, qui a perdu trois doigts dans une mine quand il était jeune et qui milite maintenant pour la sensibilisation aux mines terrestres à El Alamein.

L’Égypte n’est pas le seul pays de la région où les armements de la Seconde Guerre mondiale ont retrouvé leur place sur le marché. Les enquêteurs sur les armes en Irak ont récemment documenté un fusil Lee-Enfield de 1942 que les peshmergas kurdes ont capturé à l’Etat islamique dans la ville de Tuz Khurmatu, dans le nord du pays. Au Mali, les autorités ont déterré toute une série d’armes mortelles, y compris un stock de plus de 10 000 vieilles armes européennes. Des séquences vidéo en provenance de Syrie suggèrent qu’un groupe rebelle possède au moins un obusier opérationnel datant des années 1940.

Et puis il y a la Libye sans loi, le bazar des munitions de l’Afrique saharienne, où les chercheurs en armement ont trouvé une grande quantité d’armes alliées et de l’Axe. « Nous avons vu plusieurs dizaines de revolvers Webley britanniques précédemment ou actuellement en vente, puis des carabines de cavalerie italiennes, des Mausers, des fusils Bren », explique N.R. Jenzen-Jones de Armament Research Services, un cabinet de conseil indépendant en armement, qui travaille actuellement sur un rapport sur le rôle des armes « héritées » dans les zones de conflit modernes.

Mais ce qui rend les champs de mines égyptiens si problématiques — mis à part le volume important de matière à fabriquer des bombes -, c’est qu’ils protègent les passeurs et les djihadistes qui pénètrent à l’intérieur des terres depuis la frontière libyenne incontrôlable. En embauchant des guides locaux possédant un bon savoir-faire dans le désert, certains de ces convois de SUV — qui renferment tout, des armes à feu aux fausses cigarettes de marque – se frayent soigneusement un chemin à travers des étendues du pays truffées de mines terrestres. Parce qu’ils n’ont pas peur de tomber sur des patrouilles de l’armée, qui ne s’égarent pas dans des zones contaminées, « c’est devenu un refuge pour eux », dit Shazly.

Dans le but de contrer les dangers pour la sécurité posés par les mines, ainsi que de libérer d’importantes réserves de pétrole réputées se trouver sous la zone touchée, les autorités égyptiennes affirment avoir accéléré les efforts de déminage. Trois millions de mines ont été retirées depuis 1981, rendant disponibles plus de 600 000 acres, selon l’armée. Le gouvernement insiste sur le fait que le reste sera éliminé dans les trois prochaines années.

Mais pour un désert dont les habitants sont sous le choc de la montée du terrorisme, rien de tout cela ne peut arriver assez tôt. Ils ont vu des travailleurs pétroliers américains et croates enlevés et tués au cours des deux dernières années — à un moment où les djihadistes ont lancé plusieurs attaques massives et meurtrières contre l’armée égyptienne.

Les efforts du gouvernement pour reprendre le contrôle total de la région ont parfois aggravé le problème. Huit touristes mexicains ont été tués l’année dernière lorsqu’un hélicoptère Apache égyptien les a pris pour des djihadistes et a ouvert le feu avec des roquettes et une mitrailleuse. Quelques mois plus tôt, une équipe d’exploration gazière d’une société française n’a évité que de justesse un sort similaire, raconte un travailleur pétrolier américain à Newsweek sous couvert d’anonymat, car il n’était pas autorisé à parler à la presse. Depuis lors, les compagnies d’énergie ont mis au point un système par lequel elles arborent des drapeaux colorés depuis leurs jeeps lorsqu’elles voyagent dans des zones réglementées, appelant la couleur à leur agent de liaison tous les matins.

Pour la plupart des bédouins, cependant, leur véritable colère est réservée à ceux qui ont planté ces engins meurtriers.  » Ils s’éloignent de leurs responsabilités « , déclare Ahmed Amer, responsable de l’Association des survivants des mines terrestres à Marsa Matruh, qui milite pour les droits des victimes, en référence aux puissances européennes responsables de la pose de la plupart des munitions. « Ils ne peuvent pas simplement venir ici et ensuite s’en aller », ajoute-t-il. « Ils doivent nettoyer cela.

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