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Margaret Mitchell

Enfant, Margaret Mitchell était saturée d’histoires de la guerre civile que lui racontaient les membres de sa famille qui l’avaient vécue. Ils l’endoctrinèrent si efficacement que Mitchell avait dix ans avant qu’elle apprenne que le Sud avait perdu la guerre. Son aventure en tant que jeune femme, qui comprenait une année au Smith College et une carrière ultérieure dans le journalisme d’Atlanta, reflétait l’influence de sa mère, Maybelle, une ardente partisane du suffrage féminin. Après la mort de sa mère de la grippe pendant l’épidémie de 1918, Mitchell retourne à Atlanta. Quatre ans plus tard, elle épouse Berrien Kinnard Upshaw, un homme séduisant, romantique, mais violent et instable qui est souvent considéré comme le prototype de Rhett Butler d’Autant en emporte le vent. Leur mariage n’a duré que trois mois, bien qu’ils ne soient divorcés qu’en 1924. L’année suivante, Mitchell épouse John Marsh, une union qui durera toute sa vie.

Mitchell était devenue rédactrice en chef pour l’Atlanta Journal en 1922, et au moment de sa démission en 1926, elle était considérée comme la principale rédactrice en chef du journal. Ces années furent, dira-t-elle plus tard, les plus heureuses de sa vie. Pourtant, malgré son succès et le plaisir qu’elle prenait dans son travail, Mitchell s’inclina devant la convention encore puissante selon laquelle une femme devait être soutenue par son mari, quittant le Journal dès que les finances de John le permettaient. Sans enfant et sans obligations extérieures, Mitchell se tourne vers la fiction et écrit bientôt ce qui deviendra Autant en emporte le vent. Elle avait en grande partie achevé le roman en 1935 lorsque Harold Latham, éditeur d’acquisitions chez Macmillan, est arrivé à Atlanta à la recherche de manuscrits. Mitchell lui servit de guide, et lorsque Latham partit, il emporta avec lui l’énorme manuscrit non poli que Mitchell avait inséré dans de nombreuses enveloppes. Bien qu’il soit dans le pire état physique de tous les manuscrits qu’il ait jamais vus, Latham fut le premier parmi des millions de personnes à le trouver lisible de manière compulsive malgré sa longueur — qui s’élèverait à 1 037 pages imprimées.

Autant en emporte le vent raconte l’histoire de Scarlett O’Hara, dont le père possède une plantation nommée Tara pendant la Guerre civile et la Reconstruction. Au début, elle tombe amoureuse d’Ashley Wilkes, une voisine, qui aime et épouse la vertueuse Melanie Hamilton plutôt qu’elle-même. Par dépit, Scarlett épouse le frère de Melanie, Charles, qui meurt bientôt de diverses maladies après s’être enrôlé dans l’armée confédérée. Scarlett, maintenant mère, passe la majeure partie de la guerre avec Melanie à Atlanta, d’où Scarlett et son fils et Mélanie et son nouveau-né s’échappent à peine lorsque la ville est renvoyée, se dirigeant vers Tara. Afin de sauver la plantation en ruine, Scarlett se marie à nouveau et est à nouveau veuve lorsque son mari est tué à la tête d’une attaque du Ku Klux Klan contre la section noire d’Atlanta, où Scarlett avait été molestée par un affranchi. Après cela, elle épouse Rhett Butler, un homme fringant et dangereux qui l’aime depuis des années et dont la richesse lui assurera la propriété de Tara. Finalement, elle se rend compte que c’est Butler qu’elle aime après tout, pas Wilkes, mais comme à ce moment-là, elle s’est complètement aliénée Butler, il la laisse avec la ligne immortalisée par Clark Gable dans la version cinématographique:  » Ma chère, je m’en fous. »

Autant en emporte le vent était une sélection principale du Club du Livre du mois avant même sa publication en 1936. Les droits du film sont rapidement achetés par Selznick-International pour 50 000 $, une somme immense pendant la Grande Dépression. En 1937, Mitchell reçoit le prix Pulitzer de la fiction. Deux ans plus tard, la brillante adaptation cinématographique de David Selznick a été acclamée à Atlanta, non seulement dans le Sud, mais partout. Comme le livre, qui s’était vendu à huit millions d’exemplaires en 1949, Autant en emporte le vent est devenu l’un des films les plus populaires et les plus durables jamais réalisés. Il a remporté dix Oscars en 1940 et a été la photo la plus rentable au monde pendant plus de 20 ans.

Mitchell n’a plus jamais écrit, refusant même de collaborer au scénario malgré les supplications de Selznick. Pendant la Seconde Guerre mondiale, elle s’est lancée dans des activités liées à la défense, mais a passé le reste de sa vie à guider son livre dans de nombreuses éditions étrangères, à protéger ses intérêts financiers et ses droits d’auteur et à répondre à ses nombreux courriers de fans. Compte tenu de sa renommée extraordinaire et de la fortune que son livre lui a apportée, le bonheur semble avoir échappé à Mitchell. Elle était sujette à des épisodes de dépression. Ses dernières années ont été assombries par l’invalidité de son mari à la suite d’une crise cardiaque quasi fatale. De façon inattendue, elle est décédée le 16 août 1949, après avoir été heurtée par un conducteur ivre alors qu’elle traversait une rue d’Atlanta.

Parmi les critiques, Autant en emporte le vent a toujours été controversé. Peu le considèrent comme une grande littérature, mais à commencer par le Comité du prix Pulitzer, de nombreux critiques ont admiré le don de Mitchell pour la narration et l’étendue de sa toile. Le livre a été salué comme une contribution au féminisme, présenté comme une allégorie du développement des États-Unis, et condamné comme raciste et même sadomasochiste. Raciste, il l’est incontestablement – presque inévitablement, compte tenu de l’époque et du lieu de sa composition. Au-delà de cela, il apporte un soutien puissant aux types stéréo dommageables qui ont longtemps contribué à soutenir la ségrégation raciale. Il romantise la classe esclavagiste et, à l’exception peut—être du classique Birth of a Nation de D.W. Griffith, aucun travail n’a fait plus pour déformer la Reconstruction comme une cruauté visitée par un Sud blanc innocent – alors qu’aujourd’hui, les historiens s’accordent généralement pour dire qu’il s’agissait d’une tentative honnête, bien qu’imparfaite, d’apporter une véritable démocratie à une région qui ne l’avait jamais connue. À la lumière des ventes continues du livre, la controverse à ce sujet semble destinée à persister, comme Autant en emporte le vent lui-même.

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