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Pourquoi les États-Unis n’utilisent-ils pas le système métrique?

La façon dont les gens mesurent les choses peut sembler assez fade au fur et à mesure des sujets, mais derrière l’insistance des États-Unis à continuer à boire du café en onces et à pomper du gaz en gallons se cache une histoire avec une lourde dose de patriotisme, de stabilité politique et une méfiance historique des Français.

« Le paradoxe est que la façon dont nous choisissons de mesurer les choses est banale et ennuyeuse, mais elle est également très importante car elle structure la façon dont nous vivons et interagissons les uns avec les autres », a déclaré Ken Alder, professeur d’histoire à l’Université Northwestern dans l’Illinois, qui a écrit « The Measure of All Things: The Seven-Year Odyssey and Hidden Error That Transformed the World (Free Press, 2003). « On ne peut pas faire de comparaisons ou avoir une économie sans établir de normes, et les gens se sont âprement battus pour des normes parce que c’est vraiment un combat sur le fonctionnement de l’économie. »

Dans les années 1790, le gouvernement de Paris a demandé à l’Académie des Sciences de proposer un nouveau système de mesure logique. L’académie a décidé que le nouveau système devrait être basé sur quelque chose qu’ils pourraient quantifier physiquement dans la nature, afin qu’il puisse résister à l’épreuve du temps. Ainsi, ils ont décidé qu’un mètre devrait être le 10 millionième d’un quadrant de la circonférence de la Terre — c’est—à-dire la ligne allant du pôle Nord à l’équateur – une décision qui a conduit aux débuts du système métrique.

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Le système métrique est sans doute un moyen plus facile de normaliser les mesures que le système utilisé par les États-Unis. Tout dans le système métrique se divise en décimales (il y a 10 millimètres dans un centimètre, 1 000 grammes dans un kilogramme, etc.); la plupart du reste du monde l’utilise; et cela a aussi du sens — par exemple, l’eau gèle à zéro degré Celsius (par opposition aux 32 degrés Fahrenheit aléatoires) et elle bout à 100 C (au lieu de 212 F).

Alors pourquoi les États-Unis n’ont-ils pas bougé d’un pouce ? Pourquoi les Américains continuent-ils à utiliser des unités de yards, de miles et de pintes? Le U.S. le système coutumier s’est transformé et a évolué à partir d’un méli-mélo de plusieurs systèmes sortir ensemble retour à l’Angleterre médiévale. En 1790, George Washington a noté la nécessité d’une certaine uniformité dans la monnaie et les mesures. L’argent a été décimé avec succès, mais c’est aussi loin qu’il est arrivé. En vérité, les États-Unis ont essayé de faire le changement plusieurs fois, mais ils n’ont jamais tout à fait réussi à le faire; le système britannique était trop ancré dans l’industrie américaine ainsi que dans la psyché nationale.

Il a même fallu plusieurs efforts de divers groupes en France avant que le système métrique ne voit le jour. Ce n’est que dans le chaos qui a suivi la Révolution française de 1789 que cela est devenu possible. « Auparavant, les mesures ne différaient pas seulement d’un pays à l’autre, mais d’une ville à l’autre », a déclaré Alder à Live Science. En fait, on pense qu’avant le système métrique, il y avait plus de 250 000 unités de mesure différentes en France. La normalisation des mesures était importante pour les personnes qui voyageaient. « Les systèmes locaux bousillent les commerçants et les commerçants, alors que le système métrique leur permettait de savoir ce qu’ils obtenaient. Mais les habitants ont résisté parce qu’ils aimaient ce qu’ils savaient « , a déclaré Alder.

Il convient de souligner que les anciennes mesures fonctionnaient bien pour les Français car ces mesures étaient liées à des systèmes de comptage physiques. Par exemple, la taille d’un champ peut être mesurée par la « journée » (qui signifie « jour » en français), qui désigne le nombre de jours qu’il a fallu pour récolter sa récolte. D’autres fois, la terre était mesurée en « boisseaux » (ou « boisseaux »), pour quantifier la quantité de semences de céréales nécessaire pour semer la terre. « Les anciens systèmes avaient du sens, ils n’étaient pas seulement totalement fous », a déclaré Alder.

Mais lorsque la révolution arrive et que Louis XVI succombe à la guillotine, ceux qui le remplacent font partie du mouvement des Lumières, à une période connue sous le nom d’Âge de Raison, et ces nouveaux dirigeants estiment que la tête de Louis doit être pesée en kilos. « C’était le moment de la rationalisation », a déclaré Alder. « Les États-Unis étaient censés être le deuxième pays à adopter la nouvelle façon de mesurer les choses, en tant que république sœur. »

En 1793, les États-Unis. Le secrétaire d’État, Thomas Jefferson, a même envoyé chercher un scientifique français nommé Joseph Dombey, qui a mis le cap sur le Nouveau Monde avec un petit cylindre de cuivre, qui était destiné à être le nouveau poids standard de l’Amérique — un kilogramme. Mais le navire de Dombey a été assailli par le mauvais temps; un vent de l’Atlantique a poussé le navire de Dombey hors de sa trajectoire et sous la garde de pirates britanniques désireux de rançon. Malheureusement, il est mort prisonnier et le kilogramme n’est jamais arrivé à Jefferson.

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Mais les tempêtes embêtantes ne sont pas la seule raison pour laquelle le système métrique n’a jamais pris aux États-Unis; c’est aussi une question d’identité, et tous les Américains n’étaient pas aussi francophiles que Jefferson, a déclaré Alder. « Je comprends quand les gens en veulent à une force lointaine de la mondialisation qui produit l’uniformité, et il est parfaitement rationnel de vouloir un contrôle local », a-t-il déclaré.  » Il peut aussi s’agir de prendre position contre quelque chose d’hyperrationnel et de français. »

Même en France, il n’a pas été particulièrement bien accueilli. « La mise en œuvre a littéralement pris 100 ans », a noté Alder. La controverse ne s’est pas arrêtée là. De nos jours, les scientifiques discutent des fluctuations du kilogramme et du mètre d’origine, a précédemment rapporté Live Science.

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Un autre facteur qui va à l’encontre du système métrique aux États-Unis est la relative stabilité politique du pays; depuis qu’il a acquis son indépendance, des élections ont eu lieu au lieu de coups d’État et de révolutions. Cela n’a pas rendu service au système métrique, a déclaré Alder, car pour réviser complètement le système de mesure d’un pays, les perturbateurs doivent en profiter.  » Nous avons frôlé la guerre civile « , a-t-il déclaré. « Mais le conflit n’était pas suffisamment subversif pour faire ce changement. »

Le Royaume-Uni, par exemple, n’a commencé son chemin vers le système métrique que dans les années 1970, après que la réalité de sa géopolitique a radicalement changé; le Royaume-Uni a non seulement perdu son empire, mais a également commencé à commercer préférentiellement avec ses voisins continentaux plutôt qu’avec ses anciennes colonies, a expliqué Alder. Cela dit, les Britanniques n’ont adopté qu’à demi-mot le nouveau système — les panneaux de signalisation sont toujours à des kilomètres et les pubs servent toujours de la bière en pintes. (Il est à noter que les mesures sèches et liquides pour les pintes au Royaume-Uni ne sont pas les mêmes qu’aux États-Unis, selon Encyclopedia Britannica.) Néanmoins, l’administration de Jimmy Carter a essayé de suivre les Britanniques à la même époque. « en fait, j’ai essayé de mettre des panneaux routiers en kilomètres, mais les gens sont devenus fous et cela a été abandonné », a déclaré Alder.

Le Congrès américain a même adopté une loi en 1975 pour faire le changement, mais contrairement au Royaume-Uni, la transition a été jugée volontaire au lieu d’obligatoire et il n’y avait pas de délai.

Donc, pour ceux qui aspirent aux États-Unis. voir du sens et abandonner des onces pour des grammes – faites attention à ce que vous souhaitez, a déclaré Alder, car le plus souvent, la transition s’accompagne d’un changement politique plus radical.

Initialement publié sur Live Science.

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