Articles

Vous Connaissez Ces Parasites Qui Contrôlent Notre Cerveau?

Si l’on en croit les gros titres, soixante pour cent d’entre nous pourraient être infectés par un parasite qui modifie leur comportement. Le toxoplasme, un parasite naturel des chats, causerait rage, impulsivité et même maladie mentale. La plupart des gens ne connaissent le toxoplasme que comme la raison pour laquelle les femmes enceintes ne sont pas censées nettoyer la litière de chat. Ces derniers temps, cependant, ce parasite a acquis une réputation de parasite zombie contrôlant l’esprit. Une réputation qui peut en fait être légèrement exagérée.

Soyez assuré que le phénomène de contrôle de l’esprit existe dans la nature; J’ai moi-même étudié un parasite contrôlant l’esprit différent, Dicrocoelium dendriticum au cours de mon doctorat. Ce que la plupart des gens ne réalisent pas, c’est que les scientifiques américains ont peu d’idée de la façon dont ces parasites détournent leurs hôtes. Dans la plupart des cas, les chercheurs doivent déterminer si le parasite contrôle en fait volontairement l’hôte en évaluant la valeur évolutive du trait.

Les cas de manipulation les plus courants se produisent lorsqu’un parasite doit être mangé par l’hôte suivant dans le cycle de vie. Dans le cas de l’organisme que j’étudie, cela implique de passer d’une fourmi à un mammifère broutant. Parce que les cerfs n’ont pas tendance à chercher et à manger des fourmis, le parasite détourne une fourmi et la force à grimper et à s’accrocher aux plantes; que les mammifères brouteurs mangent. Là, ils attendent que quelque chose arrive et les engloutissent avec la plante sur laquelle ils sont. Encore plus spectaculaire est le fait que le parasite active et désactive le comportement. Lorsque les températures augmentent et que les fourmis accrocheuses risquent de surchauffer, le parasite abandonne le contrôle, mais dès que la température se refroidit, elles reviennent directement, parfois à la fleur exacte qu’elles ont laissée.

Il semble évident que le parasite doit contrôler les fourmis, mais un examen attentif du comportement en question doit être entrepris au lieu de trouver les moyens chimiques ou mécaniques qu’il peut utiliser. D’abord, le parasite doit avoir une raison de manipuler l’hôte. Dans l’exemple ci-dessus, ce serait la nécessité de passer d’une fourmi à un brouteur. Ensuite, tout comportement modifié par un parasite doit agir pour obtenir le résultat souhaité et ne se produire que chez les individus infectés. En regardant à nouveau l’exemple du Dicrocoelium, nous pouvons voir que le comportement d’accrochage montré uniquement par les fourmis infectées augmentera en fait leur exposition aux mammifères brouteurs. L’histoire de la manipulation présumée du comportement des toxoplasmes ne répond pas tout à fait à ces critères.

L’histoire commence par la relation unique entre Toxoplasma et les chats. Le toxoplasme infecte non seulement tous les chats, mais tout, des lézards aux humains, et ils sont tous infectés de l’une des trois manières suivantes: 1) entrer en contact avec la progéniture du parasite dans les excréments de chat 2) manger de la viande infectée ou 3) de sa mère dans l’utérus. En raison d’une bizarrerie de la biologie, cependant, ce n’est que chez les chats que Toxoplasma complète la reproduction sexuée. C’est pourquoi les chats sont les seuls à jeter du toxoplasme dans leur caca et pourquoi les femmes enceintes ne devraient pas s’approcher de ladite caca. Il a longtemps été théorisé que Toxoplasma devrait préférer être chez le chat en raison des avantages de la reproduction sexuée. Le sexe mélange le pool génétique, ce qui profite à une population en créant de nouvelles combinaisons de gènes qui stimulent l’évolution. C’est en théorie la raison pour laquelle Toxoplasma manipulerait un hôte pour entrer dans les chats. Beaucoup croyaient qu’ils confirmaient cette théorie lorsque les rongeurs infectés ont commencé à afficher des comportements étranges. Depuis lors, de nombreuses études ont affirmé que le toxoplasme influe sur le comportement, y compris des études célèbres sur les humains. Ce n’est que lorsqu’un laboratoire australien a commencé à fouiller dans ces études que quelqu’un a remis en question les allégations.

Les travaux originaux sur les rongeurs ont indiqué que les hôtes infectés présentaient une diminution des mouvements et de l’anxiété, ainsi qu’une attirance remarquable pour l’odeur de l’urine de chat. Cela semble définitivement être quelque chose que le parasite pourrait induire pour augmenter les chances qu’il soit mangé. En y regardant de plus près, cependant, les critères nécessaires pour conclure que Toxoplasma a évolué le trait de manipulation ne sont pas entièrement remplis. De nombreuses études rapportent soit aucun effet sur le comportement, soit des changements de comportements qui n’ont aucune incidence sur les chances d’être mangé par un chat. Des comportements comme les interactions sociales ou la domination. Cela jette un doute sur l’idée que Toxoplasma a évolué le trait adaptatif du contrôle mental. On dirait plutôt que certains rongeurs avec des parasites font parfois des choses étranges. De plus, il existe une autre espèce de parasite, Eimeria veriformis, qui attire également l’urine de chat chez la souris, mais ce parasite meurt s’il est mangé par un chat n’offrant aucun avantage à la manipulation.

Qu’en est-il alors du bénéfice présumé des hôtes de chat ? Est-il vraiment suffisant que la sélection favorise le trait de contrôle mental? Encore une fois, en y regardant de plus près, peut-être pas. Le profil génétique des populations de toxoplasmes à l’échelle mondiale semble être principalement asexué. Il y a peu de mélange génétique et seules trois lignées principales dominent en Europe et en Amérique du Nord. Ce qui signifie que le parasite semble bien se débrouiller sans avoir de relations sexuelles chez les chats et se transmet via la chaîne alimentaire ou de la mère à la progéniture. Toxoplasma n’a certainement pas eu de problème à envahir de nombreux environnements, y compris ceux avec un manque distinct de chats. Les bélugas de l’Arctique sont infectés et présentent maintenant un risque pour la santé des Inuits qui les mangent. Et les renards aussi sur les îles sans chats au large des côtes de la Norvège portent maintenant du toxoplasme.

Enfin, nous devons maintenant remettre en question les affirmations audacieuses selon lesquelles le toxoplasme provoque des comportements aberrants chez l’homme. Dans la plus grande étude à ce jour à la recherche des principaux changements de comportement signalés chez les humains, tels que l’impulsivité, l’anxiété, la dépression et la maladie mentale, aucune corrélation entre l’infection et le comportement n’a été trouvée.

La capacité des parasites à manipuler les hôtes est l’un des domaines les plus fascinants de la recherche biologique. Comme l’illustre l’histoire de Toxoplasma, il est très facile d’attribuer une bizarrerie potentielle au comportement d’un parasite hautement spécialisé qui prend le contrôle de son hôte. Tout espoir n’est cependant pas perdu pour la réputation du maître manipulateur des toxoplasmes. De nouvelles recherches sur les mécanismes potentiels utilisés pour influencer le comportement pourraient découvrir le pistolet à fumer qui implique définitivement le toxoplasme. Bien que cette recherche ne fasse pas encore la une des journaux sur les parasites zombies, c’est exactement la recherche dont le terrain a besoin. Et cela peut finalement donner les meilleurs titres de tous. ”Clé du contrôle mental trouvée » ou « Gène zombie découvert par des chercheurs parasitaires. »Maintenant, cela devrait déplacer certains magazines.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.