Articles

Darwin ‘ s laatste woorden

GalapagoseilandenCharles Darwin was een geoloog en natuuronderzoeker met brede belangen, van de vorming van plantaardige schimmels tot de groei van koraalriffen op tropische atollen. We associëren hem natuurlijk vooral met het ogenschijnlijk nieuwe voorstel dat soorten in de loop van de tijd veranderd en gediversifieerd waren. Het maken van deze zaak, in de oorsprong van de soorten, had betrekking op het doorkruisen van een breed scala van onderwerpen, waaronder de geografische spreiding van de soorten. Was het redelijk om te veronderstellen dat soorten afzonderlijk waren geschapen, allemaal op de plaatsen waar ze vandaag plaatsvonden? De vraag was het meest acuut met betrekking tot de flora en fauna van oceanische eilanden, en er was veel om te suggereren dat het antwoord was nee.

de Galapagos-archipel, gelegen onder de evenaar, ligt op een afstand van 500 tot 600 mijl van de kusten van Zuid-Amerika. Hier draagt bijna elk product van het land en van het water de onmiskenbare stempel van het Amerikaanse continent.

Er zijn zesentwintig landvogels; van dezen zijn er eenentwintig, of misschien drieëntwintig, als afzonderlijke soorten gerangschikt, en men zou gewoonlijk aannemen, dat zij hier geschapen zijn; doch de nauwe verwantschap van de meeste van deze vogels met Amerikaanse soorten is in ieder karakter, in hun gewoonten, gebaren en stemgeluiden zichtbaar. Zo is het ook met de andere dieren, en met een groot deel van de planten.

Het leek duidelijk dat soorten de eilanden hadden gekoloniseerd vanaf plaatsen die vaak ver van hen verwijderd waren. De diversiteit nam toe naarmate organismen zich aanpasten aan de nieuwe omgevingen.dit zette Darwin aan het denken over hoe de kolonisten zulke grote afstanden hadden kunnen afleggen. Hij bungelde de voeten van een eend in een aquarium waar zoetwater slakken net uitbroeden, en zag hoe de kleine jongen kroop op de poten van de vogel en klampte zich zo stevig aan hen konden ze niet worden afgeschud. In een enkele dag kan de eend honderden mijlen gevlogen hebben voor de volgende stap op een poel of een riviertje, met de weekdieren mee.

dezelfde ontdekking werd toegepast op de verspreiding van planten. Op een keer nam hij een paar lepels modder van de rand van een kleine vijver:

deze modder woog bij het drogen slechts 6 3/4 ounces; ik hield het bedekt in mijn studie voor zes maanden, het trekken en tellen van elke plant als het groeide; de planten waren van vele soorten, en waren in totaal 537 in aantal; en toch de viscid modder was allemaal in een ontbijtbeker!

Het was dus gemakkelijk te zien hoe watervogels de zaden van planten op hun modderige voeten naar veraf gelegen vijvers konden transporteren. Windtransport kan veel hetzelfde doen: een waterkever had ooit op de ‘Beagle’ gebrozen toen hij vijfenveertig mijl van het dichtstbijzijnde land verwijderd was.

al met al waren de nauwe relaties tussen laagland-en hooglandsoorten, tussen soorten op het vasteland en eilanden, en tussen de soorten van verschillende eilanden van dezelfde archipel onverklaarbaar voor de gewone opvatting van een onafhankelijke schepping ter plaatse. Ze waren echter verklaarbaar als een gepostuleerde kolonisatie van elders, gevolgd door aanpassing. De natuur was niet statisch, noch in tijd, noch in ruimte.

Darwin had gelijk. En hij had vooral gelijk toen hij aangaf dat de verklaringen op het spel stonden onafhankelijke schepping versus kolonisatie en afstamming met modificatie, niet schepping van alle soorten afzonderlijk versus evolutie van alle soorten uit een gemeenschappelijke voorouder. Het was slechts een korte stap om te concluderen dat soorten werden geschapen met een vermogen om zich aan te passen aan nieuwe omgevingen, hoewel hij nooit de mogelijkheid zelf vermaakt.

van alle onderwerpen die hem in zijn laatste jaar nog konden interesseren, was het de vraag hoe organismen nieuwe omgevingen bereikten waarnaar hij terugkeerde. David Quammen schetst de betekenis hiervan in zijn biografie The Kiwi ‘ s Egg (2007):

Darwin had dergelijke middelen van verspreiding in de jaren 1850 onderzocht met zijn experimenten met onderdompeling in zoutwater en andere vormen van gesimuleerde milieubeoefening. Hij had asperges over kleine zeeën raft. Hij had zaden in de buiken van dode vissen geduwd, de vis aan pelikanen gevoerd, vervolgens de pelikaanpoep verzameld en de zaden eruit gehaald om te zien of ze hun vermogen om te ontkiemen behielden. Hij had eendenpootjes in een aquarium vol met zoetwaterslakken bungelend en het avonturiertje uitgenodigd om zich vast te houden. En nu vond hij fascinatie in een vergelijkbaar stuk gegevens, niet afgeleid van experiment, maar van toevallige observatie. Ergens in de buurt van Northampton, in een beek of een vijver, had een kleine zoetwatermossel zich vastgeklemd op de poot van een kever.

een kever die een miniatuur mollusk sleept. Uit zijn wetenschappelijke context, uit de vragen van verspreiding en biogeografie en evolutie versus speciale creatie, lijkt het volkomen onbelangrijk. Misschien lijkt het onbelangrijk in zijn context. Maar Darwin niet. Hij beschreef de kever-clam verbinding in een korte noot naar de natuur, die verscheen op 6 April 1882. “On the Dispersal of Freshwater Bivalves,” het was zijn laatste gepubliceerde werk. Het punt was eenvoudig maar substantieel: hier is bewijs van hoe een vruchtbare Mossel zou kunnen reizen door de lucht (aangezien water kevers vliegen evenals zwemmen) van de ene vijver naar de andere en een getransplanteerde populatie op een nieuwe plaats te vestigen. Verspreiding, biogeografie. Kolonisatie, en dan een nieuwe fase van evolutie.

dat is het precies: evolutie als onderdeel van een cyclus van verspreiding en kolonisatie, niet de natuur die vormen voortbrengt uit de modder van een warme vijver alsof het scheppingskracht had.

de belangrijkste feiten waren verspreiding, aanpassing, speciatie. Hieruit leidde Darwin een verhaal af waarbij organismen, hoe wonderlijk ook, bij toeval ontstonden en natuurlijke selectie op willekeurige variatie het mechanisme was dat deze visie op een wetenschappelijke basis zette. Willekeurige variatie kan zelfs het oog, de hersenen en de lever genereren, gegeven genoeg tijd. Alle biologische structuren konden in principe worden opgesplitst in een lineaire reeks van ontelbare toevoegingen, elk gebouw op basis van wat er eerder was.

dat is echter niet de moderne weergave. DNA mag dan lineair zijn, maar de programma ‘ s die het codeert zijn allesbehalve: het zijn complexe netwerken waar genen met elkaar in verbinding staan en interageren, in veel gevallen gecontroleerd door systemen die ze in hun geheel in-of uitschakelen, veelzijdige ontwerpinstrumenten. Grootschalige evolutie kan niet stukje bij beetje gebeuren, omdat een verandering die het ene deel van het lichaam beïnvloedt bijna altijd een domino-effect heeft op een ander deel. Evolutie vereist orkestratie, zodat het hele organisme een levensvatbare entiteit blijft. Het verhaal dat opkomt is er een van planten en dieren die vooraf geprogrammeerd worden om zich te verspreiden, aan te passen en te specialiseren: geen natuurlijke selectie die inwerkt op toevallige mutaties, maar biologische systemen die doelgerichte variatie produceren en faciliteren. Was een dergelijke bepaling niet impliciet in de woorden “Wees vruchtbaar en vermenigvuldig”?

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.