Articles

du vet de parasiter som styr våra hjärnor?

om du tror på rubrikerna kan sextio procent av oss vara smittade med en parasit som förändrar beteendet. Toxoplasma, en naturlig parasit av katter, sägs orsaka raseri, impulsivitet och till och med psykisk sjukdom. De flesta känner bara Toxoplasma som anledningen till att gravida damer inte ska rengöra kattskräp. På senare tid har denna parasit dock fått ett rykte som en sinneskontrollerande zombieparasit. Ett rykte som faktiskt kan vara något överdrivet.

Var säker på att mind control-fenomenet existerar i naturen; Jag har själv studerat en annan mind controlling parasit, Dicrocoelium Dendriticum under min Ph. D. vad de flesta inte inser är dock att amerikanska forskare har liten aning om hur exakt dessa parasiter kapar sina värdar. I de flesta fall måste forskare avgöra om parasiten faktiskt medvetet kontrollerar värden genom att bedöma egenskapens evolutionära värde.

de vanligaste fallen av manipulation uppstår när en parasit måste ätas av nästa värd i livscykeln. När det gäller organismen studerar jag detta innebär att man gör språnget från en myra till ett betande däggdjur. Eftersom rådjur inte tenderar att söka ut och äta myror parasiten kapar en myra och tvingar den att klättra och klamra sig fast vid växter; som betande däggdjur äter. Där väntar de tills något kommer och gobbles upp dem tillsammans med växten de är på. Ännu mer spektakulärt är det faktum att parasiten slår på och av beteendet. När temperaturen stiger och de klamrande myrorna riskerar överhettning avstår parasiten kontrollen men så snart temperaturen svalnar kommer de rakt tillbaka, ibland till den exakta blomman de lämnade.

det verkar som en no brainer att parasiten måste kontrollera myrorna men en noggrann undersökning av beteendet i fråga måste göras i stället för att hitta de kemiska eller mekaniska medel som den kan använda. Först måste parasiten ha en anledning att manipulera värden. I ovanstående exempel skulle detta vara behovet av att flytta från en myra till en grazer. Därefter bör varje beteende som ändras av en parasit agera för att uppnå önskat resultat och endast förekomma hos infekterade individer. Återigen tittar vi på Dicrocoelium-exemplet kan vi se att det klamrande beteendet som endast visas av infekterade myror faktiskt kommer att öka deras exponering för betande däggdjur. Historien om Toxoplasmas påstådda beteende manipulation inte riktigt uppfyller dessa kriterier.

historien börjar med det unika förhållandet mellan Toxoplasma och katter. Toxoplasma infekterar alla inte bara katter utan allt från ödlor till människor och de smittas alla på ett av tre sätt: 1) kommer i kontakt med parasiten avkomma i katt avföring 2) äta smittat kött eller 3) från dem mor medan i livmodern. På grund av en biologiens karaktär är det dock bara inom katter som Toxoplasma fullbordar sexuell reproduktion. Det är därför katter är de enda som kasta Toxoplasma i sin poop och varför gravida damer inte ska gå nära nämnda poop. Det har länge teoretiserats att Toxoplasma föredrar att vara hos katter på grund av fördelarna med sexuell reproduktion. Sex blandar genpoolen som gynnar en befolkning genom att skapa nya genkombinationer som driver evolutionen. Detta i teorin är anledningen till att Toxoplasma skulle manipulera en värd för att komma in i katter. Många trodde att de bekräftade denna teori när infekterade gnagare började visa några udda beteenden. Sedan dess har en rad studier hävdat att Toxoplasma påverkar beteende, inklusive studier som famously undersöker människor. Det var inte förrän ett laboratorium från Australien började gräva igenom dessa studier som någon ifrågasatte kraven.

det ursprungliga arbetet med gnagare uppgav infekterade värdar visade minskad rörelse och ångest plus en anmärkningsvärd attraktion för lukten av katturin. Detta verkar definitivt som något parasiten kan inducera för att öka chanserna att det blir ätit. Vid närmare granskning har dock kriterierna som är nödvändiga för att dra slutsatsen Toxoplasma utvecklats. Många studier rapporterar antingen inga effekter på beteende eller förändringar i beteenden som inte har någon betydelse för risken att bli ätit av en katt. Beteenden som sociala interaktioner eller Dominans. Detta tvivlar på tanken att Toxoplasma utvecklade det adaptiva draget av mind control. Snarare ser det ut som att vissa gnagare med parasiter ibland gör konstiga saker. Dessutom finns det en annan art av parasit, Eimeria veriformis, som också orsakar en lockande katturin hos möss men denna parasit dör om den äts av en katt som inte ger någon fördel för manipulation.

vad är då den förmodade fördelen med kattvärdar? Är det verkligen tillräckligt att valet skulle gynna mind control-egenskapen? Återigen, vid närmare granskning kanske inte. Den genetiska profilen för Toxoplasma populationer globalt verkar vara en övervägande asexuell en. Det finns liten genetisk blandning och endast tre huvudlinjer dominerar i Europa och Nordamerika. Det betyder att parasiten verkar klara sig bra utan att ha sex hos katter och överförs via livsmedelskedjan eller från mor till avkomma. Toxoplasma har verkligen inte haft problem med att invadera många miljöer, inklusive de med en tydlig brist på katter. Beluga valar i Arktis är smittade och utgör nu en hälsorisk för inuiter som äter dem. Och rävar också på kattfria öar utanför Norges kust bär nu Toxoplasma.

Slutligen måste vi nu ifrågasätta de djärva påståenden att Toxoplasma orsakar avvikande beteenden hos människor. I den hittills största studien som letade efter de bästa rapporterade beteendeförändringarna hos människor, saker som impulsivitet, ångest, depression och psykisk sjukdom, hittades ingen korrelation mellan infektion och beteende.

parasiternas förmåga att manipulera värdar är ett av de mest fascinerande områdena för biologisk forskning. Som Toxoplasma-historien illustrerar är det dock mycket lätt att tillskriva en potentiell karaktär i beteende till en högspecialiserad parasit som får kontroll över sin värd. Inte allt hopp är förlorat men för Toxoplasmas mästare manipulator rykte. Ny forskning om de potentiella mekanismerna som används för att påverka beteendet kan upptäcka rökpistolen som definitivt implicerar Toxoplasma. Allt även om denna forskning ännu inte producerar rubriker om zombieparasiter är det exakt den forskning som fältet behöver. Och det kan i slutändan ge de bästa rubrikerna av alla. ”Nyckeln till mind control hittades ”eller” Zombie gen upptäckt av parasit forskare.”Nu borde det flytta några tidningar.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.